Diplomaat met ervaring in Brussel

Met de kandidatuur van Andris Piebalgs voor een commissarispost in Brussel is Letland weer ,,bij zinnen'' gekomen. Want, zo schreef dagblad Diena gisteren, de vorige kandidaat, Ingrida Udre, was met haar geringe politieke ervaring, uitgesproken euroscepticisme en vermeende corrupte praktijken een blamage voor het land. Udre behoort net als premier Indulis Emsis tot de unie van Letse groenen en boeren.

Het verschil tussen Udre en Piebalgs wordt in Letland zelf als hemelsbreed ervaren en zijn kanditatuur wordt, anders dan die van Udre, breed gedragen door politieke partijen links en rechts. De 47-jarige Piebalgs wordt gezien als ,,een ervaren diplomaat, die Brussel goed kent''.

Piebalgs, getrouwd en vader van drie kinderen, studeerde wiskunde in Riga. Hij is mede-oprichter van Letlands Weg (LC), een conservatief-liberale partij waarmee hij begin jaren negentig in het parlement kwam. Daar was hij voorzitter van de begrotingscommissie. Hij was achtereenvolgens minister van Onderwijs en minister van Financiën. Die laatste functie gaf hij in 1995 noodgedwongen op, tijdens een zware bankcrisis.

In 1995 werd Piebalgs ambassadeur in Estland, drie jaar later bij de EU. Vanaf het einde van 1999 speelde hij een leidende rol tijdens de onderhandelingen van Letland over toetreding tot de EU. In 2003 werd hij in eigen land staatssecretaris voor Europese Zaken. In mei dit jaar vertrok hij weer naar Brussel, als bureauchef van Sandra Kalniete, de huidige Letse eurocommissaris.

Dat Kalniete niet zelf opnieuw naar voren is geschoven als kandidaat wordt door de Letse pers geïnterpreteerd als `straf' voor haar internationale en onafhankelijke imago. De niet partijgebonden Kalniete deed bovendien vorig jaar omstreden uitspraken over de Holocaust, waarover het Europees parlement zeker vragen zou hebben gesteld. Piebalgs is wat dat betreft een veilige keuze.