Gezond voor zieke en Numico

Numico maakt behalve babyvoeding ook speciale voeding voor patiënten. Dat redt mensen, verlaagt de ziekenhuiskosten en is erg profijtelijk voor de winst van Numico. Dit concern verwelkomt de vergrijzing.

De glimlach is de hele dag niet van zijn gezicht te krijgen. Topman Jan Bennink van voedingsbedrijf Numico loopt in zijn strakke pak en moderne bril tevreden door de grootste zaal van het Science Museum in hartje Londen. Zeker 150 analisten, bankiers en andere belangstellenden luisteren tot 's avonds laat naar zijn verhaal over het herrezen Numico.

De opkomst is groot voor een bedrijf dat met een omzet van 1,6 miljard euro een dwerg is in het financiële centrum van Europa. De bezoekers komen voor het evangelie van Bennink en zijn discipelen. De potentie van dit concern is bijna oneindig, beweren ze. Niet alleen de divisie babyvoeding (Olvarit en Nutrilon) kent hoge groeicijfers, maar vandaag maken de bezoekers ook kennis met de ziekenhuisvoeding. Dat onderdeel groeit harder en kent nog hogere winstmarges.

Ziekenhuisvoeding zorgt ervoor dat patiënten de juiste voedingsstoffen krijgen. Veel zieken zijn ondervoed doordat ze weinig trek hebben, zoals kankerpatiënten. Ook kan het zijn dat hun zieke lichaam onvoldoende opneemt, zoals nierpatiënten. Mensen met Alzheimer vergeten vaak te eten. Uit onderzoek blijkt dat ongeveer 40 procent van de patiënten met hiv/aids, dementie, nierklachten en kanker ondervoed zijn.

Alleen al uit kostenoverwegingen is dat niet goed. De patiënten gaan verzwakt naar een operatie en herstellen daarna langzamer dan degenen die wel goed hebben gegeten. Bovendien is hun sterftekans 33 procent hoger. Door patiënten speciale voeding te geven voor hun kwaal, verloopt het verblijf in het ziekenhuis prettiger. Ze sterken snel aan vóór en na een operatie. Een deel van de voeding wordt toegediend met een infuus, maar een groeiend aantal patiënten krijgt een pakje of een fles met rietje. Numico ziet vooral toekomst in die laatste groep.

Tot voor kort waren die drankjes traditionele medicijnen: bitter of smakeloos. Daarbij trekt Rudy Mareel, hoofd klinische voeding van Numico, een vies gezicht. Zijn bedrijf bedacht de afgelopen jaren vrolijke verpakkingen in handiger formaten. De producten werden ook lekkerder en gevarieerder door introductie van smaken als limoen, perzik en cappuccino. Verder bedacht de onderneming toetjes voor op bed, hoewel hun namen nog sterk doen denken aan witte jassen: Fantomalt, Nutilis, Protifar en Ensini. Desondanks ziet Numico door dergelijke innovaties de omzetgroei kwartaal na kwartaal toenemen.

Ook vanochtend bleek dat ziekenhuisvoeding het goed blijft doen. De groei van de omzet was 12 procent, tegen 8 procent bij babyvoeding. Ook de marges liggen veel hoger, 28 tegen 18 procent. Daardoor brengt deze divisie vrijwel evenveel winst binnen als babyvoeding: 125 miljoen euro over de eerste negen maanden van dit jaar.

Ziekenhuizen zien steeds vaker het nut van klinische voeding. Zorgverzekeraars hebben uitgerekend dat patiënten gemiddeld 3,4 dagen korter in het ziekenhuis liggen. Dat bespaart in de Verenigde Staten 22 procent aan kosten, rond 1.060 euro per behandeling. Bovendien neemt de sterftekans met eenderde af. Een kwart van de kankerpatiënten sterft door ondervoeding, blijkt uit onderzoek.

Numico schat de markt voor ziekenhuisvoeding op 10 miljard euro. Krap 10 procent daarvan is voor de Nederlanders, hoewel dat aandeel groeit. Het bedrijf verovert gestaag terrein op concurrenten als Novartis, Nestlé en Abbott. ,,De markt groeit snel, is klein en complex'', zegt Mareel. Dat werkt in het voordeel van Numico. ,,Voor ons is ziekenhuisvoeding hoofdzaak. Voor de anderen bijzaak, omdat ze er zoveel naast doen.''

Een andere factor die de groei van Numico helpt, is de toenemende vergrijzing. Meer mensen worden ouder en blijven langer leven. In de komende veertig jaar neemt het aantal 60-plussers in de westerse wereld toe van 23 naar 30 procent van de bevolking. In die periode stijgt het sterftejaar van gemiddeld 76 naar 81. Hierdoor neemt het aantal ziektegevallen exponentieel toe, vooral door kanker, diabetes, hart- en vaatziekten.

In de pauzes van de bijeenkomst in Londen kunnen bezoekers hun body mass index (BMI) bepalen, een formule die aangeeft of iemand overgewicht heeft. Een van de assistenten vertelt dat de kans op diabetes verdrievoudigt als dat cijfer niet op een gezonde 20 à 25 ligt, maar 30 à 35. Nu zijn 110 miljoen inwoners in de VS, Japan, Duitsland, Frankrijk en Spanje te zwaar, waardoor ze kans lopen diabetes te krijgen. Ze zegt dat er in deze landen jaarlijks 7 à 8 miljoen zwaarlijvigen bijkomen.

Door de producten alleen te verkopen aan ziekenhuizen, thuiszorginstellingen en apothekers, houdt Numico zijn winstmarges hoog. Die kosten worden meestal vergoed door verzekeraars of ziekenfondsen. Financieel bestuurder Jean-Marc Huët is niet bang dat beknibbelende overheden zich bemoeien met deze hoge marges. ,,Daarvoor zijn we te klein.''