Ryanair goochelt met prognoses

Michael O'Leary is de Richard III van de luchtvaartsector. De baas van Ryanair heeft lang gewaarschuwd dat de bedrijfstak een winter vol ontevredenheid te wachten staat, met hoge brandstofprijzen, dalende passagiersaantallen en slinkende rendementen. Als gevolg daarvan kreeg de aandelenkoers van Ryanair een flinke tik, omdat beleggers deze meedogenloze boodschap serieus namen. Maar nu is de stemming omgeslagen. De resultaten van Ryanair in de eerste helft van 2004, die alle verwachtingen overtroffen, plus de optimistische vooruitzichten, hebben de koers met 12 procent doen stijgen. Als er al sprake is van ontevredenheid, moet die gezocht worden bij de concurrenten van Ryanair.

Het herwonnen beleggersvertrouwen laat zich wellicht verklaren door behendig gegoochel met voorspellingen. O'Leary had gewaarschuwd dat de inkomsten per passagier in het eerste halfjaar met 10 procent zouden dalen, maar uiteindelijk bleek dat slechts 5 procent te zijn. Nog beter is dat O'Leary gelooft dat deze inkomsten de komende zes maanden met hetzelfde percentage zullen afnemen, en niet met de 10 tot 20 procent die hij aanvankelijk had voorspeld. Analisten hebben hun verwachtingen dienovereenkomstig bijgesteld.

Vanaf november zal Ryanair geen bescherming meer genieten tegen de hoge olieprijs, maar door zijn lage kostenbasis is het concern in staat deze klap op te vangen zonder de passagiers extra kosten in rekening te hoeven brengen, waartoe veel concurrenten zich wel gedwongen zien. Bovendien haalt Ryanair een flink deel van zijn omzet uit zaken die geen direct verband houden met de brandstofkosten, zoals de verhuur van auto's en hotelkamers.

De omzet uit deze nevenactiviteiten stijgt met meer dan 40 procent, maar het is de vraag of deze groei zal aanhouden als de passagiersaantallen deze winter dalen, zoals velen verwachten.

Ryanair staat er dus relatief goed voor, ook al blijven de vooruitzichten voor de bedrijfstak als geheel somber. De lage kosten van het bedrijf beschermen het tegen een inkrimping van de omzet. Het aantal vliegtuigstoelen dat gevuld moet worden om break-even te kunnen draaien ligt bij Ryanair op 63 procent, tegen zo'n 80 procent bij Easyjet. Dergelijke voordelen stellen O'Leary in staat Richard III te blijven spelen, die, omdat hij zich in een slechte wereld ,,niet als een goede minnaar'' kan profileren ,,vastbesloten is een schurk te zijn'' (Shakespeare, red.) Reken maar dat O'Leary zich deze winter zal verkneukelen in de breekbaarheid van de concurrentie.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.