Milde straf Jenkins

Het einde is in zicht van de lijdensweg van Charles Jenkins, de Amerikaanse sergeant die 39 jaar geleden deserteerde naar Noord-Korea en daar trouwde met een Japanse. De 64-jarige Jenkins stond vanochtend terecht voor een Amerikaanse militaire rechtbank in Japan wegens zijn overlopen in 1965 tijdens een patrouille aan de grens tussen Zuid- en Noord-Korea. De militair aanklager had er na al die jaren nog geen goed woord voor over. ,,Zelfzuchtig en verachtelijk'', noemde hij Jenkins' desertie.

Toch hoorde de voormalige sergeant vanochtend slechts dertig dagen cel en oneervol ontslag uit militaire dienst tegen zich uitspreken. De rechter adviseerde de militaire autoriteiten zelfs om de straf voorwaardelijk te maken en Jenkins te laten gaan.

Jenkins is nu in Japan omdat hij tijdens zijn verblijf in Noord-Korea trouwde met de Japanse Hitomi Soga, die in 1978 door Noord-Koreaanse agenten uit Japan was ontvoerd. Na onderhandelingen tussen Japan en Noord-Korea is een aantal van deze ontvoerden recentelijk naar Japan teruggekeerd. Hitomi Soga woont weer op het eiland Sado waar ze is geboren en getogen – nu met haar twee, in Noord-Korea geboren dochters.

Als getuige deed Soga vandaag een beroep op de rechter het hele gezin een nieuwe toekomst te geven. ,,Ik wil dat ons kleine geluk een groter geluk wordt'', zei Soga. Terugblikkend op hun leven in Noord-Korea zei ze: ,,We hadden beiden geen familie, waren alleen. Allebei hielden we niet van Noord-Korea.'' De Amerikaanse ambassadeur Howard Baker zei vandaag in een verklaring te hopen op ,,een toekomst die bevredigender en vreedzamer is'' voor Jenkins en zijn vrouw. ,,Ik wens ze het allerbeste.''

Over zijn beweegredenen voor het overlopen zei Jenkins geëmotioneerd dat hij langzaam werd overmand door angst. De dagelijkse patrouilles in het zwaar gemilitariseerde grensgebied leidden bij de jonge sergeant tot ,,angst voor mezelf, maar meer nog dat door mijn schuld andere soldaten zouden worden gedood. (..) Ik begon alcohol te drinken. Ik had nog nooit zoveel gedronken.''

Hij wilde via Noord-Korea naar de Sovjet-Unie om zich in Moskou bij de Amerikaanse ambassade over te geven. Maar het liep anders. Jenkins zei te zijn mishandeld en gedwongen Engels te geven aan Noord-Koreaanse cadetten. Hij erkende daarmee hulp te hebben gegeven aan de vijand, maar zei ook dat weigeren tot ,,eindeloze ontberingen voor mij en mijn gezin'' zou hebben geleid.