Londen maant EADS met vliegtuigorder

Het Britse ministerie van Defensie heeft een consortium, geleid door de Europese luchtvaartreus EADS, gewaarschuwd dat een opdracht voor tankervliegtuigen ter waarde van 18,7 miljard euro mogelijk niet doorgaat, als onderhandelingen voor een contract niet snel worden afgerond. Dit meldt de Britse zakenkrant Financial Times vandaag op basis van brieven waar die krant over beschikt.

De Britse regering besloot begin dit jaar, na een openbare aanbesteding over de leverantie van tankervliegtuigen aan de luchtmacht (RAF), exclusief verder te onderhandelen met het consortium AirTanker, bestaande uit het pan-Europese EADS, de Britse ondernemingen Cobham en Rolls-Royce en het Franse Thales. De offerte van de Amerikaanse vliegtuigbouwer Boeing was hiermee van tafel.

Maar het contract met AirTanker is nog altijd niet getekend en de hoofdonderhandelaar namens het Britse ministerie, Sir Peter Spencer, heeft intussen zijn bedenkingen gekregen over de deal. Zo wil Spencer dat risico's van ontwerp- en constructiefouten in het vliegtuig (een tankerversie van het passagierstoestel A330) voor rekening van AirTanker komen. Verder zou de RAF om kosten te besparen de toestellen liever leasen dan kopen. Daarover bestond al overeenstemming, maar het ministerie wil meer duidelijkheid. Volgens Spencer duren de onderhandelingen te lang. In een brief aan AirTanker heeft hij nu gedreigd opnieuw te kijken naar het aanbod van Boeing als voor het eind van het jaar de zaak niet rond is.

Voor AirTanker en EADS staat er veel op het spel. Behalve de opdracht voor de Britse regering is ook het Amerikaanse ministerie van Defensie op zoek naar nieuwe tankervliegtuigen. Vorig jaar meende Boeing deze opdracht (ter waarde van 18,5 miljard euro) al binnen te hebben totdat bleek dat er corruptie in het spel was: de onderhandelaar op het Pentagon gaf Boeing de order in ruil voor een overstap van haar naar de vliegtuigbouwer. Het Pentagon annuleerde hierop de opdracht en opende een nieuwe ronde van biedingen waaraan ook AirTanker mag meedoen.