`Uitwijkhaven Midway dicht'

De Amerikaanse regering wil een vliegveld op het atol Midway, in de Stille Oceaan, sluiten om kosten te besparen. Luchtvaartmaatschappijen die tussen Amerika, Oost-Azië en Australië vliegen zullen daarom mogelijk hun routes moeten aanpassen. Midway en andere kleine eilanden dienen als uitwijkhavens in geval van nood.

Midway is een onbewoonde groep van atollen en enkele eilanden, behorend tot de Verenigde Staten en gelegen halverwege de drukke route tussen Amerika en Azië. Een economie heeft Midway niet; op de twee grootste eilanden liggen vliegvelden die uitsluitend een ondersteunende functie hebben. Vliegtuigen met motorstoringen kunnen er terecht, de landingsbaan is ook lang genoeg voor grote vliegtuigen. Een kleine staf is permanent op Midway gestationeerd voor het afhandelen van eventuele noodlandingen.

Problemen met vliegtuigmotoren van toestellen in volle vlucht zijn niet aan de orde van de dag, maar ook weer niet zeldzaam. In januari van dit jaar moest een toestel van Continental Airlines, een Boeing 777, uitwijken naar Midway wegens het uitvallen van één van de twee motoren. Het sluiten van het vliegveld op Midway, dat volgens Washington 6 miljoen dollar (4,7 miljoen euro) per jaar kost, zou vooral de Amerikaanse vliegtuigbouwer Boeing treffen. Terwijl de Europese concurrent Airbus voor de lange afstand kiest voor vliegtuigen met vier motoren (A340 en A380), zet Boeing in op tweemotorige toestellen, zoals de Boeing 777. Internationale regels voor de veiligheid van het vliegverkeer bepalen dat tweemotorige toestellen, afhankelijk van de grootte, binnen de één tot drie uur moeten kunnen landen op een vliegveld. In de Oceanen liggen daarom op verscheidene kleine eilanden noodvliegvelden, zoals op Midway. Voor viermotorige toestellen geldt dit niet.

Luchtvaartmaatschappijen die tussen Noord-Amerika en Oost-Azië vliegen hebben furieus gereageeerd op het plan Midway te sluiten. Ze zullen hun routes met Boeing 777's moeten aanpassen. Een alternatief voor Midway is Wake Island, maar dat ligt 1.700 kilometer verder. Een andere mogelijkheid is de noordelijke route langs de Aleoeten en het Russische Verre Oosten. In westelijke richting wordt deze route veel gevlogen wegens de gunstige luchtstroom. Maar andersom, van Azië naar Amerika, betekent dit juist tegenwind en daardoor een hoger verbruik van brandstof en een langere vliegtijd. Via Midway vliegen is dan gunstiger.