Bijna onvoorstelbaar: Tour zonder Armstrong

Lance Armstrong ziet een aanval op het werelduur-

record als een grotere uitdaging dan een poging volgend jaar voor de zevende keer de Ronde van Frankrijk te winnen. De Tour kan hem voorlopig gestolen worden.

Het duurt misschien nog wel een half jaar voordat duidelijk wordt of Lance Armstrong op zaterdagmiddag 2 juli 2005 in Fromentine, aan de Atlantische kust, aan de start zal verschijnen van de Ronde van Frankrijk. De Amerikaan is nog niet gemotiveerd voor de volgende Tour en het is zeer de vraag of hij zich na het behalen van het recordaantal van zes Touroverwinningen nog kan opladen voor 's werelds grootste wielerspektakel.

Met die boodschap keerde Armstrongs ploegleider Johan Bruyneel woensdag terug uit de Verenigde Staten, en gisteren maakte de Belg dat nieuws wereldkundig bij de presentatie in Parijs van de 92ste Tour de France. Op het hoofdkwartier van zijn wielerploeg in San Francisco had Bruyneel overleg gevoerd over het nieuwe seizoen. Ook Armstrong was daarbij aanwezig. De ploegleider had bij de renner geen enkel enthousiasme bespeurd over de volgende editie van de Tour. Na afloop van de officiële presentatie van de Tour 2005 vertelde Bruyneel bij afwezigheid van de renner uit Texas steeds hetzelfde verhaal aan de journalisten, in het Engels, Frans, Nederlands en Spaans. ,,Rijdt Lance volgend jaar de Tour'' was gisteren in Parijs veruit de meest gestelde vraag.

,,Hij heeft hem nu zes keer gewonnen. Het is onmogelijk elk jaar met de Tour bezig te zijn, om zich constant op te laden en steeds vanaf december te gaan slapen en op te staan met de Tour'', verduidelijkte Bruyneel in het Palais des Congres. ,,Zeker niet nu de druk van de ketel is'', zei hij met een verwijzing naar het behalen van het absolute record van zes Touroverwinningen. ,,Er is nu een andere situatie dan in het verleden en daarom moeten we een beetje van tactiek veranderen.'' Bruyneel hield ook de onwaarschijnlijke mogelijkheid open dat Armstrong in 2005 de Tour overslaat om een jaar later alsnog terug te keren.

In de eerste week van december meldt Armstrong zich in Californië op het eerste trainingskamp van zijn ploeg, die vanaf volgend seizoen wordt gesponsord door het televisiekanaal Discovery Channel. ,,En daarna zien we wel hoe het gaat'', zei Bruyneel. ,,Alles is volgend jaar mogelijk, maar niets hoeft.'' Armstrong begint dus wellicht aan het seizoen zonder te weten of hij in juli in Frankrijk zal rijden.

Toch tekenden zich gisteren al de contouren af van Armstrongs wedstrijdprogramma van volgend jaar. In april 2005 rijdt hij in tegenstelling tot afgelopen voorjaar wedstrijden in Europa. ,,Een paar klassiekers zitten er denk ik wel in'', zei Bruyneel, die erop wees dat bij een beslissing over de Tour van 2005 de vorm waarmee Armstrong uit de klassiekers komt een rol zal spelen. Bruyneel noemde de Amstel Goldrace, Luik-Bastenaken-Luik en de Ronde van Vlaanderen. Vooral die laatste wedstrijd zou Armstrong graag winnen, voegde de ploegleider er aan toe.

In tegenstelling tot eerdere jaren kwam Armstrong dit jaar in april niet naar Europa. Omdat hij meer tijd met zijn kinderen wilde doorbrengen in het eerste wielerseizoen sinds zijn scheiding, bleef hij in de Verenigde Staten. Hij fietste daar de Ronde van Georgia, en hij won. Op de vraag of de nieuwe sponsor er mee zou kunnen leven dat Armstrong niet aan de Tour meedoet, antwoordde de Belg met een volmondig `ja'. Bruyneel: ,,Als hij de Tour rijdt, doet hij dat omdat hij gemotiveerd is en omdat hij zich sterk voelt.'' Druk van de sponsor is er dus blijkbaar niet. ,,Dit is ook niet het ideale moment de druk erop te zetten'', zei de Belg, die onderstreepte dat hij geen ongemotiveerde Armstrong aan de start van de Tour wil. ,,Het werelduurrecord, dat is iets waar hij wel mee bezig is.'' Bruyneel noemde dat een serieuze uitdaging.

Het parkoers van de Tour van 2005, met de klok mee en met een beperkt aantal van drie aankomsten bergop, speelt volgens Bruyneel in elk geval geen rol bij Armstrongs beslissing al dan niet opnieuw op jacht te gaan naar de gele trui. Opvallend is het dat er in de periode van 2 tot en met 24 juli maar twee keer – eenmaal minder dan gebruikelijk – individueel tegen de klok wordt gereden: in de proloog die door zijn lengte van negentien kilometer met recht een tijdrit genoemd mag worden, en een tijdrit op de voorlaatste dag van de Tour, in en om St. Etienne. Dat bevalt Ivan Basso wel, de Italiaan die dit jaar derde werd en in tegenstelling tot de winnaar, Armstrong, en nummer twee Andreas Klöden gisteren wel in Parijs bij de presentatie aanwezig was. Hij verspeelde zijn tweede plaats in het klassement aan Klöden in de afsluitende tijdrit, de discipline die hij niet zo goed beheerst. In de twee Pyreneeënritten was de 26-jarige Basso de enige renner die Armstrong niet van zich af kon schudden. De Amerikaan gunde hem één keer de ritzege.

Basso gaat ervan uit dat Armstrong volgend jaar weer naar de Tour komt. ,,Ik win de Tour liever als hij er bij is. Dat is beter voor mijn imago'', zei de kopman van de Deense ploeg CSC met een glimlach op het gezicht in het Engels. Maar bovenal wil Basso volgend jaar de Ronde van Italië winnen. Die wedstrijd staat in zijn vaderland in hoger aanzien. Over de kansen van Armstrong op een zevende eindzege is hij stellig: ,,Als Lance komt, dan wint-ie.'' Vijfvoudig Tourwinnaar Eddy Merckx had het in Parijs ook al gezegd: ,,Als Armstrong even sterk is als dit jaar, zal niemand hem kunnen kloppen.''

Een Ronde van Frankrijk zonder de man die elke editie sinds 1999 won – het is moeilijk voor te stellen. Bruyneel: ,,Die zesde overwinning wou hij absoluut, maar wat is het verschil tussen zes en zeven? Hij heeft niks te winnen en alles te verliezen.''