Resultaten Unilever op de tocht

De nieuwe topman van Unilever, Patrick Cescau, neemt het roer over in zeer woelige tijden. De consumentengoederenproducent heeft lang geprobeerd aan de groeiverwachtingen van beleggers te voldoen. Maar nu gaan de resultaten feitelijk achteruit, en ook nog eens in een steeds sneller tempo. De omzet daalde in het derde kwartaal met 1,3 procent, tegen 0,6 procent in de eerste negen maanden van dit jaar.

Een deel van het probleem is dat Unilever te maken heeft met samentrekkende of verslappende markten. In Europa liep de markt voor schoonmaakmiddelen met 3 procent terug en groeide de markt voor persoonlijke verzorgingsproducten slechts met 1,5 procent - vergeleken met de 4 procent groei per jaar die deze markten gewoonlijk laten zien.

En terwijl de koek kleiner wordt – of minder snel groeit – neemt de concurrentie toe. Detailhandelaren verkopen meer huismerkartikelen. Daardoor is bijvoorbeeld de omzet van Unilevers ijsjes geschaad. In Frankrijk, Engeland en Nederland woedt een prijzenslag tussen supermarkten. Als detailhandelsconcerns de prijzen verlagen, willen ze dat de producenten een deel van de pijn dragen. Bovendien proberen concurrenten als Procter & Gamble marktaandeel van Unilever af te snoepen in Azië. Als gevolg daarvan dalen de prijzen, waardoor de omzet in die regio gelijk is gebleven, ondanks de stijgende volumes.

Om overeind te blijven heeft Unilever besloten de uitgaven aan reclame en marketing te verhogen. Het zal lastig worden die hogere kosten te compenseren, omdat ook de grondstofprijzen stijgen. Die hogere inkoopprijzen zouden het concern vorig kwartaal al 1,4 procent van zijn brutomarge hebben gekost.

Deze combinatie van tegenwinden heeft Unilever in een heuse storm doen belanden. Sommige problemen, zoals de tegenvallende ijsverkoop als gevolg van het slechte weer, zijn waarschijnlijk van tijdelijke aard, maar andere problemen zijn hardnekkiger. De concurrentie, zowel tussen producenten als tussen detailhandelaren, lijkt hevig te blijven. Als andere producenten eveneens hun reclamebudget verhogen, zouden de inspanningen van Unilever op dit terrein wel eens weinig kunnen opleveren.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.