Nieuwe mensensoort ontdekt

Op het Indonesische eiland Flores is een onbekende mensensoort gevonden. Het gaat om een schedel en skeletdelen van een dwergvorm van Homo erectus (een voorloper van de huidige mens). De resten zijn van 16.000 jaar geleden, evolutionair gezien heel recent.

Dit melden Australische en Indonesische onderzoekers vandaag in het tijdschrift Nature. De onderzoekers hebben inmiddels resten van zeven exemplaren van de soort gevonden op Flores. De jongste is `slechts' 13.000 jaar oud, de oudste 95.000 jaar.

Deze zogeheten Homo floresiensis was ongeveer een meter hoog en had slechts een herseninhoud van 380 cc, vergelijkbaar met die van een chimpansee.

Homo erectus, die ongeveer net zo lang was als de moderne mens, had een herseninhoud van 800 tot 1100 cc. Daaruit blijkt dat de nu ontdekte Flores-mens geen pygmeeachtige Homo erectus was. De pygmeeën uit de oerwouden van Centraal Afrika, ook niet veel langer dan een meter, hebben een `normaal' hoofd, met evenveel herseninhoud als `gewone' mensen.

Mogelijk is de Flores-mens uitgestorven tijdens een grote vulkaanuitbarsting 12.000 jaar geleden. Maar er bestaan op Flores oude verhalen over `kleine mensen' die daarna nog op het eiland zouden hebben geleefd – legendes die nu een nieuwe lading krijgen. Ook bestaan er rapportages over een `onbekende kleine mensapensoort' op Sumatra.

Tot nu toe ging men ervan uit dat sinds het uitsterven van de Neanderthalers zo'n 25.000 jaar geleden, de huidige mensensoort Homo sapiens het enige nog levende lid van het geslacht Homo was. Nu blijkt dat deze `eenzaamheid' nog veel korter heeft geduurd. Met zijn kleine hersenen was deze `collega-mens' waarschijnlijk niet bijster slim, maar volgens de Australische onderzoeksleider ,,waren ze toch tot verrassende dingen in staat''.

achtergrond: pagina 4