Syrië sluit fotogalerie en kunstfestivals

De regering van Syrië heeft de enige fotogalerie in de Arabische wereld gesloten en twee kunstfestivals geblokkeerd. Daarbij is beslag gelegd op ruim 600 foto's en kunstwerken, onder meer van Nederlanders.

Dit meldt het fotofestival Noorderlicht, dat dit jaar in het teken staat van de Arabische fotografie. Volgens Issa Touma, organisator van de festivals en eigenaar van Le Pont Gallery, past de actie van de Syrische regering in een patroon van jarenlange tegenwerking door ambtenaren en bestuurders van de regerende Ba'ath-partij. ,,De autoriteiten vinden de kunst die ik laat zien bedreigend'', aldus Touma. ,,Ze ergeren zich aan het feit dat ik mijn gang ga zonder me iets van hen aan te trekken.''

Le Pont Gallery organiseert jaarlijks het fotofestival International Photography Gathering en het Women's Art Festival in Aleppo, de tweede stad van Syrië. ,,Deze festivals zijn uniek in het Midden-Oosten'', zegt Els van der Plas, directeur van het Nederlandse Prins Clausfonds. Dit Fonds is al jaren een van de belangrijkste sponsors van de Syrische festivals, die dit jaar ook geld hebben ontvangen van de Nederlandse Mondriaanstichting.

Het fotofestival en het Women's Art Festival hadden vanaf eind september moeten plaatshebben in het oude centrum van Aleppo. Toen dit door tegenwerking van de autoriteiten niet mogelijk bleek, besloot Le Pont de kunstwerken in de eigen galerie te exposeren. Op last van de Syrische premier Naji Al Outri werd de galerie vervolgens gesloten verklaard en op 11 oktober door de politie verzegeld. De publicatie van de catalogi is onder druk van de overheid tegengehouden.

De kunstenaars kunnen sindsdien niet meer bij hun werk. Onder de in beslag genomen kunst bevindt zich werk van Nederlandse fotografen als Lidwien van de Ven, Ron Sluik en Harold Naaijer, en van jonge beeldend kunstenaars als Richtje Reinsma en Alite Thijssen. Ook foto's van twaalf westerse en Arabische fotografen die deel uitmaken van een door Noorderlicht samengestelde expositie zijn getroffen door de actie van de Syrische autoriteiten.

Issa Touma spant een procedure aan tegen de Syrische regering om de sluiting van zijn galerie ongedaan te maken. ,,De actie van de regering heeft geen enkele wettelijke basis'', zegt Touma. Het is voor het eerst dat een culturele organisatie in Syrië een dergelijke actie tegen de overheid onderneemt. Het Prins Clausfonds wacht daarbij nog even af, zegt Van der Plas: ,,We gaan ons er pas mee bemoeien als Touma persoonlijk in grote problemen zou komen.''