Bariton met honkbalhandschoen

Hij betaalde zijn eerste zanglessen met het geld dat hij verdiende als semiprofessionale pitcher. Maar voor bariton Robert Merrill, die zaterdag thuis in de staat New York op 87 jarige leeftijd overleed, liep de liefde voor het honkbalspel ook later als een rode draad door zijn omvangrijke zangerscarrière. Gedurende dertig jaar was het Merrill die het honkbalseizoen van de New York Yankees opende met het zingen van het Amerikaanse volkslied. In 1986 mocht hij bovendien de eerste bal werpen – een unicum in de muziek- én de honkbalgeschiedenis.

Robert Merrill werd in Brooklyn geboren. Zijn moeder was zangeres en gaf hem als vanzelfsprekend dus ook zijn eerste lessen, maar Merrill koos pas voor de muziek nadat hij als tiener een opvoering van Verdi's Il trovatore had gezien in de Metropolitan Opera. Zijn officiële debuut maakte Merrill desondanks relatief laat, in 1944. Maar na het winnen van een radiowedstrijd werd hij onmiddellijk door de `Met' geëngageerd als vaste zanger.

In de tijd dat Rudolf Bing er de scepter zwaaide, werd Merrill geroemd als dé Met-bariton van de jaren vijftig en zestig, niet alleen om zijn ouderwetse, gouden timbre, maar ook om zijn acteertalent.

In de 31 opeenvolgende jaren dat hij aan de Metropolitan Opera was verbonden, zong Merrill vrijwel het gehele operarepertoire voor bariton in een totaal van 900 voorstellingen. Ondanks die monstergetallen en talrijke gastrollen elders in de wereld slaagde hij erin zijn warme stem te conserveren tot op zeer hoge leeftijd. Dat frappeerde Frank Sinatra zo dat hij Merrill vroeg om onderhoudstips voor het behoud van zíjn Voice op late leeftijd.

Merrill zette zijn door velen benijde fluwelen geluid breed in. Behalve op het operatoneel zong hij veel voor radio en televisie, werkte samen met onder vele anderen Sinatra en Armstrong en trad op voor vier opeenvolgende presidenten. Opera noemde Merrill ,,de zwaarste aller kunsten'', omdat de stem nu eenmaal menselijk is, en dus voortdurend onderhevig is aan menselijke emoties.