Popster smokkelde `musici' EU binnen

De Afrikaanse popzanger Papa Wemba staat vandaag in Frankrijk terecht wegens mensensmokkel. Hij zou meer dan honderd Congolezen Frankrijk en België binnen hebben gesmokkeld, door ze tijdens tournees te presenteren als musici van zijn band Viva la Musica.

De Franse politie kreeg in 2000 argwaan toen hij rondreisde met ongeveer tweehonderd muzikanten. Velen van hen reisden bovendien zonder muziekinstrumenten. Daarop werd Papa Wemba in februari 2003 gearresteerd. De popzanger heeft inmiddels toegegeven dat hij mensen illegaal het land binnensmokkelde. Hij zou hebben gehandeld uit humanitaire overwegingen.

Volgens de politie ontving Papa Wemba drie- tot vijfduizend euro voor iedere Afrikaan die hij illegaal meenam. In totaal zou hij meer dan 100.000 euro aan de mensensmokkel hebben verdiend.

Vier maanden na zijn arrestatie werd de 55-jarige Papa Wemba, die in de jaren zeventig populair werd als `de koning van de rumba-rock', op borgtocht vrijgelaten. Sindsdien heeft hij zich naar eigen zeggen bekeerd. Hij is de leider van een cultgroep die zich `Les Sapeurs' (de geniesoldaten) noemt en die opvalt door het dragen van dure kleding.

Papa Wemba, die inmiddels weer concerten geeft, staat terecht met zeven anderen, onder wie managers van zijn productiemaatschappij. Als hij wordt veroordeeld kan hij tien jaar celstraf krijgen en een boete van maximaal 750.000 euro. Na het proces in Frankrijk zal hij ook in België nog terecht moeten staan. Papa Wemba, wiens echte naam Jules Shungu Wembadio Pene Kikumba luidt, heeft naast de Congolese ook de Belgische nationaliteit.