Veerappan is gestorven zoals hij heeft geleefd

India' s meest gezochte bandiet, Koose Maniswamy Veerappan, is gisteren bij een schietpartij in het grensgebied van de Indiase deelstaat Tamil Nadu omgekomen. De voormalige olifantstroper verwierf vier jaar geleden internationale bekendheid door de ontvoering van de populaire Indiase acteur Rajkumar.

Op Veerappan, zoals in India zijn roepnaam is, werd al meer dan tien jaar intensief jacht gemaakt in de deelstaat Tamil Nadu, waar hij zich ophield in de rimboe. De ruim 60-jarige crimineel was ook bekend om zijn flamboyante snor. In een vuurgevecht met een speciale politie-eenheid in de wildernis vond hij gisteravond samen met drie kompanen, onder wie een Tamil-extremist, de dood.

Daarmee kwam er einde aan een criminele loopbaan van meer dan 40 jaar. Veerappan was voor niemand bang. Hij vermoordde een ex-minister, ontvoerde een filmster en bracht een boswachter om met een bijl. Dat waren nog maar enkele van zijn slachtoffers. Op zijn hoofd stond in India de hoogste prijs, van tientallen miljoenen rupees.

Berucht was hij vooral om de brute moordpartijen van zijn bende. In totaal hebben hij en zijn bendeleden zo'n 130 slachtoffers op hun naam staan. De meesten waren boswachters en politiemannen. Maar ook bewoners van dorpjes in de oerwouden waar hij zich schuilhield, waren niet veilig voor Veerappan. De meeste dorpjes stonden onder zijn controle. Maar bewoners die voor tipgeld van de politie hem tegenwerkten, bracht hij zonder mededogen om het leven.

Veerappan was van oorsprong olifantstroper. Zijn bende, die op het hoogtepunt uit honderd man bestond, heeft meer dan tweeduizend olifanten gedood in de jungles tussen Tamil Nadu en Karnataka. Elke keer als hij wat had uitgehaald, trok hij zich terug in de ondoordringbare wildernis.

Toen de overheid later de handel in ivoor aan banden had gelegd, verlegde hij zijn werkterrein naar de smokkel van sandelhout.

Tot zijn kernactiviteiten behoorde ook het ontvoeren van mensen voor losgeld. En daarmee kreeg hij voor het eerst nationale bekendheid. Dat was in 1987, nadat hij een wildbeheerder had ontvoerd. Deze eerste gijzelaar vermoordde hij met een bijl. Toen hij in 2000 de bekende acteur Rajkumar kidnapte, had hij zijn voornemen vooraf al aan de politie gemeld. De dreiging leidde destijds niet tot extra bescherming, waarop Rajkumar eenvoudig kon worden weggekaapt uit zijn huis. Veerappan werkte daarbij samen, tot grote zorgen van de politie, met Tamil-extremisten. Rajkumar liet hij pas na honderd dagen weer gaan.

Eerste bijdrage van Philip de Wit als onze nieuwe correspondent in India.