De kiezer: `Een kwestie van identiteit'

James Gimpel groeide op in Chadron, een stadje in de `stoffige vlaktes' van Noordwest-Nebraska. Zijn ouders hadden een winkel, zij repareerden cowboylaarzen en maakten paardenzadels. Zij waren niet arm, maar het was hard werken voor weinig geld.

Zijn vader was als Democraat opgevoed. Later stemde hij Reagan. James wilde studeren. De andere jongens die naar `college' gingen kwamen uit gezinnen van apothekers, dokters en advocaten. Die waren allemaal Republikein.

,,Zo wilde ik ook zijn. Een slappe reden misschien, maar zo is het wel gegaan. Ik ben het product van mijn omgeving. Dat klopt precies met wat de politicologie zegt: als je niet in de voetsporen van je ouders stapt, pas je je aan bij je omgeving.''

James Gimpel kan het weten. Hij is hoogleraar politieke wetenschappen aan de Universiteit van Maryland in College Park. In zijn beknopte werkkamer op de campus aan de rand van Washington DC vertelt Gimpel dat onderzoek aantoont dat ook geïnformeerde mensen vrij weinig weten.

,,Politieke voorkeur is grotendeels afhankelijk van gewoonte, socialisatie. Economen hebben gewoon ongelijk: mensen volgen eerder hun soortgenoten dan hun portemonnee. Ik ben niet anders. Mijn partijbinding heeft geen diep-rationele grondslag. Het is een kwestie van je identiteit. Die ontstaat in je jeugd en blijft meestal zo.''

Een paar jaar werk op Capitol Hill en het verzamelen van veel meer kennis veranderden niets aan zijn identiteit. Een stem voor Bush is in het geval van James Gimpel (redacteur van het blad American Politics Research) een stem uit de tijd dat hij wegkwam uit de winderige zandvlakte van Nebraska.