Prijs voor Londense `Augurk'

Een glazen augurk van 180 meter hoogte is dit jaar de belangrijkste bijdrage aan de Britse architectuur. Dat heeft het Royal Institute of British Architects gisteren besloten toen het de jaarlijkse Stirling-prijs toekende aan de jongste uitbreiding van de Londense skyline, een ontwerp van Lord Norman Foster.

De jury noemde het dit jaar geopende gebouw met zijn ongebruikelijke ronde vorm en glazen bekleding in een omhoog spiralende harlekijn-ruit ,,nu al een populair icoon'', dat zowel ,,elegant'' als ,,indrukwekkend'' is. De toren, in de volksmond kortweg bekend als The Gherkin (de augurk), ligt aan de oostkant van de City, het financiële district van de Britse hoofdstad, dat in 1992 door een IRA-bom grote schade opliep.

De augurk kan extra publiciteit overigens goed gebruiken. Voor de helft van de 42 verdiepingen is nog steeds geen huurder gevonden. Dat zou deels het geval zijn omdat belangstellenden het gevoel hebben dat ze te veel in de schaduw zouden komen te staan van de belangrijkste augurkbewoner, de Zwitserse herverzekeringsmaatschappij Swiss Re. Door zijn status van Londens icoon geldt de augurk ook als een belangrijk doelwit voor een terreuraanslag.

De toren wordt vanaf de grond steeds wijder, om na de zestiende verdieping weer smaller te worden. Het gebouw heeft 23 liften, een geavanceerd energiebesparingssysteem en het is zo ontworpen dat het veel minder gevoelig is voor wind. Voor architect Norman Foster geldt de augurk als een revanche na de problemen met zijn Millennium Bridge, de voetbrug over de Theems tussen Tate Modern en de St Paul's-kathedraal, die onverantwoord bleek te wiebelen.

Vijf andere, door Britten ontworpen gebouwen haalden de short list van de belangrijkste Britse architectuurprijs, waaraan een bedrag van 20.000 pond is verbonden. Het ging om een dependance van het Imperial War Museum in Manchester; een school in de Londense voorstad Bexley; het opnieuw ontwikkelde stadscentrum van Coventry; de Spire in Dublin, een roestvrijstalen naald van honderd meter hoogte die de Ierse eenheid en het nieuwe milennium viert; en het Kunsthaus in het Oostenrijkse Graz.