Ophef over sturen Britse troepen naar Bagdad

In het Verenigd Koninkrijk is politiek tumult uitgebroken over een Amerikaans verzoek om honderden Britse soldaten over te plaatsen naar de omgeving van Bagdad. Medestanders van premier Blair ontkenden gisteren dat de overplaatsing was bedoeld als ,,een opzichtige politieke deal'' om de herverkiezing van Amerikaanse president George W. Bush te helpen met een gebaar van internationale solidariteit.

De Britse minister van Defensie, Geoff Hoon, zou vandaag naar verwachting in het parlement bevestigen dat de Amerikanen zo'n verzoek hebben gedaan, maar hij zou eraan toevoegen dat de regering nog niet heeft besloten het in te willigen.

De Tory-woordvoerder voor Defensie, Nicholas Soames, noemde overplaatsing van Britse troepen onder Amerikaans bevel ,,een fundamentele verandering'' in de aard van de Britse operatie in Irak en eiste dat Britse bevelhebbers in dat geval een veel groter aandeel krijgen in de planning van operaties.

Labour-backbenchers zijn woedend over zo'n overplaatsing omdat premier Blair daarmee de confrontatie met zijn partij over Irak nog verder zou opvoeren en omdat het aantal Britse slachtoffers zou oplopen. Een deel van hen wil juist dat de Britse troepen zo snel mogelijk worden teruggetrokken.

Ze geloven dat president Bush een Britse militaire bijdrage in centraal-Irak zou willen gebruiken als argument tegen zijn rivaal Kerry, die hem ervan beschuldigt dat de operatie in Irak een ondoordachte actie is, die de bondgenoten van Amerika heeft vervreemd.

De invloedrijke oud-minister Alan Milburn, coördinator van de aanstaande Labour-verkiezingscampagne, zei dat het ,,absoluut niet zo is dat de Britten Amerikaanse politieke belangen'' zouden dienen. Overplaatsing van eenheden zou alleen gebeuren ,,om operationele redenen'' en ,,in overleg'' met Britse bevelhebbers ter plekke.

Het zou gaan om een eenheid van 650 man, de Black Watch, die zou worden ingezet bij Latifiya, twintig kilometer ten zuiden van Bagdad. De Britten opereren tot nu toe alleen in hun eigen, zuidelijke sector, rondom Basra. De eenheid zou een gat moeten dichten dat ontstaat omdat Amerikaanse mariniers in zware gevechten zijn gewikkeld bij Falluja en andere steden in de zogeheten sunnitische driehoek.

Britse hoge militairen denken dat overplaatsing de Britse operatie in het zuiden op onverantwoorde wijze verzwakt. Bovendien zijn ze het fundamenteel oneens met de hardhandige aanpak van de Amerikanen, onder meer met bombardementen op Falluja en Najaf, waar het hoge aantal burgerslachtoffers juist zou hebben geleid tot meer sympathie voor opstandelingen. Ze geloven deze zomer met hun eigen zogeheten low intensity-aanpak te hebben voorkomen dat Basra ,,een nieuw Najaf'' werd.