Rechten `The lion sleeps' terug bij nazaten

De nazaten van Solomon Linda, de maker van de wereldhit The lion sleeps tonight, hebben succes geboekt in de juridische strijd om de rechten van het nummer. De Amerikaanse muziekuitgeverij TRO/Folkways, die het copyright beheert van de versie van Pete Seeger en The Weavers, heeft toegezegd de opbrengsten voortaan aan Linda's erven te betalen. Ook zal de uitgever meebetalen aan een monument voor Linda in Zuid-Afrika.

The lion sleeps tonight is de internationale versie van een nummer dat Solomon Linda in 1939 schreef en op de plaat zette. Het heette toen Mbube (leeuw) en bevatte een Zulu-refrein dat in westerse oren klonk als wimoweh. Toen het in Zuid-Afrika een groot succes werd, betaalde de Zuid-Afrikaanse vestiging van de platenmaatschappij Decca een bescheiden bedrag aan Linda die – onbekend met copyrights – daarmee afstand deed van alle rechten.

Decca stuurde een exemplaar van de plaat naar de VS, waar het werd opgepikt door folkzanger Pete Seeger. In de veronderstelling dat het een eeuwenoud – dus rechtenvrij – Zulu-lied was, zette hij zijn versie (getiteld Wimoweh) op naam van Paul Campbell, een alias dat The Weavers wel vaker gebruikten. Nu Seeger de herkomst kent, is hij bereid de rechten terug te geven aan Linda's erven.

Zijn definitieve titel kreeg het nummer in 1961 door de hitversie van de groep The Tokens. Voortaan stonden de rechten op naam van de imaginaire Paul Campbell, de tekstdichter George Weiss die de woorden ,,In the jungle, the mighty jungle, the lion sleeps tonight'' schreef, en de heren Hugo Peretti en Luigi Creatore die de plaat van The Tokens produceerden. Op alle plaatopnamen die sindsdien werden gemaakt, ruim 150, staan die vier namen. Ook op die van de Nederlandse theatergroep Montezuma's Revenge uit 1989.

Dat de in 1962 gestorven Solomon Linda de ware geestelijk vader was, werd pas vorig jaar onthuld in een serie artikelen en een tv-documentaire van de Zuid-Afrikaanse journalist Rian Malan. Daarna begonnen Linda's nabestaanden te procederen. Het volgende doelwit is de Disney-organisatie, die het nummer gebruikt in de film en de theatermusical The Lion King. De familie eist daarvoor 1,6 miljoen dollar. Disney zegt de copyrights op The lion sleeps tonight volgens alle regels te hebben afgedragen aan de vier auteurs op wier naam de rechten staan. Het bedrijf kon niet weten, aldus een eerste reactie, dat het nummer van Linda was.

Via de rechtbank van Pretoria wordt het geld dat Disney in Zuid-Afrika verdient aan de rechten op figuurtjes als Mickey Mouse en Donald Duck, geblokkeerd tot er een uitspraak is in de zaak van Linda's familie tegen het wereldconcern.