Partijleider in Zimbabwe vrijgesproken

De Zimbabweaanse oppositieleider Morgan Tsvangirai heeft zich niet schuldig gemaakt aan hoogverraad. Het Hooggerechtshof in de hoofdstad Harare heeft hem vanochtend vrijgesproken.

Een veroordeling had de leider van de Movement for Democratic Change (MDC) op de doodstraf kunnen komen staan. Oppositieaanhangers dansten vanmorgen na de vrijspraak voor het gebouw van het Hooggerechtshof. Het proces tegen Tsvangirai heeft twintig maanden geduurd.

Volgens de rechter hebben de aanklagers niet onomstotelijk kunnen bewijzen dat de oppositieleider in 2002 van plan was om president Mugabe te vermoorden. Het openbaar ministerie baseerde de aanklacht van hoogverraad op een wazige videofilm die vlak voor de presidentsverkiezingen in 2002 werd opgenomen. De video laat een gesprek zien tussen Morgan Tsvangirai en de Canadese zakenman Ari Ben-Menashe. In dat gesprek spreekt Tsvangirai over de ,,eliminatie'' van president Mugabe na de presidentsverkiezingen. Volgens de aanklacht doelde Tsvangirai daarmee op een moordaanslag op de president.

Tsvangirai heeft tijdens het proces volgehouden onschuldig te zijn. Hij zou slachtoffer zijn geworden van een val die de regering Mugabe voor hem had uitgezet. Tijdens de rechtszaak wist advocaat George Bizos aan te tonen dat er in de videoband is geknipt. Met ,,eliminatie'' zou hij het aftreden hebben bedoeld van Mugabe. Tsvangirai zou de Canadese zakenman hebben benaderd om in de Verenigde Staten geld in te zamelen voor de oppositie in Zimbabwe. Tijdens de rechtszaak gaf Ben-Menashe toe dat de regering-Mugabe hem 600.000 dollar heeft betaald. De regering zou hem nog steeds 400.000 dollar schuldig zijn.

Volgens de oppositie was het proces tegen Tsvangirai een politieke rechtszaak. ,,Democratie staat in de beklaagdenbank, niet de partijleider als individu'', zei MDC-woordvoerder Paul Themba Nyathi vanochtend. Tsvangirai moet volgende maand opnieuw voor de rechter verschijnen op een andere beschuldiging wegenshoogverraad. Dat heeft te maken met demonstraties tegen de regering-Mugabe die zijn partij vorig jaar probeerde te organiseren.

De Zimbabweaanse politie dreef vanochtend met geweld 200 oppositieaanhangers uit het volgepakte gerechtsgebouw in de hoofdstad Harare. Toen een aantal op de grond probeerde te gaan liggen, joeg de politie ze met wapenstokken uiteen. Zeker twee MDC-supporters werden gearresteerd.

In afwachting van de uitspraak had de regering de veiligheidstroepen in verhoogde staat van paraatheid gebracht om eventuele rellen onmiddellijk de kop te kunnen indrukken. Militaire voertuigen patrouilleerden vanmorgen in de straten van Harare.

In 1997 werd een andere oppositieleider wel veroordeeld wegens hoogverraad. Dominee Ndabaningi Sithole kreeg tweeënhalf jaar gevangenisstraf. Sithole zei destijds ook dat hij er door de staatsveiligheidsdienst was ingeluisd.