Onderzoek in VS naar fraude verzekeraars

De New Yorkse procureur-generaal Eliot Spitzer, die naam maakte door de bezem te halen door Wall Street en de grote beleggingsfondsen, gaat de Amerikaanse verzekeringsindustrie aanpakken.

Volgens Spitzer is er sprake van wijdverbreid handjeklap tussen verzekeringsagenten en verzekeraars waardoor cliënten systematisch worden benadeeld, zo maakte hij gisteren op een persconferentie bekend.

Tegen Marsh & McLennan, de grootste bemiddelaar tussen cliënten en verzekeraars in de sector, is door Spitzers kantoor de zwaarste beschuldiging geuit. Deze broker zou speciale commissies aannemen – ofwel smeergeld – van verzekeringsmaatschappijen in ruil voor het `sturen' van contracten van grote klanten. Bovendien zou Marsh verzekeraars valse premies laten opgeven. Het zou alleen al in 2003 om 800 miljoen dollar (646 miljoen euro) gaan, ofschoon deze praktijken al sinds de jaren negentig gaande zijn.

Twee medewerkers van AIG, met 81 miljard dollar omzet Amerika's grootste verzekeraar en op negen na grootste onderneming, hebben schuld bekend en werken mee aan het onderzoek, dat begin dit jaar startte. Ook de firma ACE, en nog een aantal kleinere maatschappijen zouden bij soortgelijke fraude betrokken zijn. ,,Dit is nog maar het begin'', aldus Spitzer.

Na de bekendmaking van het nieuws kregen de betreffende firma's klappen op de beurs. Marsh & McLennan daalde met 24 procent, AIG met 10 procent, en andere firma's zagen eveneens hun koersen dalen.

Marsh liet gisteren weten een `onafhankelijk onderzoek' te hebben ingesteld naar de aantijgingen, uit te voeren door advocatenkantoor Davis Polk en Kroll Associates, een firma gespecialiseerd in bedrijfsspionage, die Marsh onlangs overnam. ,,Zolang we nog wachten op de resultaten, zullen we geen conclusies trekken'', aldus Marsh.

Spitzer gaf aan dat hij geen enkele reden zag om een overeenkomst te sluiten met Marsh, omdat ,,er met het management van Marsh geen deal te sluiten valt''. Spitzer vertelde dat hij, toen hij Marsh voor het eerst benaderde, te horen kreeg dat hij ,,zijn tijd zat te verdoen''. Marsh kreeg eerder via dochteronderneming Putnam te maken met Spitzers onderzoek naar onregelmatigheden bij beleggingsfondsen. Bovendien is een andere dochter, Mercer, betrokken de zaak tegen oud-beursvoorzitter Richard Grasso.,,Waar is het ethische kompas in deze industrie?'', vroeg Spitzer zich hardop af.

De beschuldingingen van kartelvorming en handjeklap in de verzekeringswereld zijn al ouder, en diverse rechtzaken zijn gevoerd door gedupeerde cliënten. De maatschappijen verdedigen zich steeds met de stelling dat de speciale commissies gebruikelijk zijn en alle partijen ten goede komen.

Het is echter voor het eerst dat in detail wordt blootgelegd hoe verzekeringsmaatschappijen onder leiding van de makelaar meedoen aan fake bids, ofwel schijnbiedingen, om cliënten de indruk te geven dat verzekeraars tegen elkaar bieden om tot de beste prijs te komen. In werkelijkheid stond allang vast wie het contract zou krijgen, en tegen welke prijs.

Spitzers onderzoek, dat verstrekkende gevolgen kan hebben voor de toch al door hoge claims geplaagde verzekeringssector, is met name pijnlijk voor de familie Greenberg. Leden van deze familie geven leiding aan drie van de betrokken bedrijven: AIG, Marsh & McLennan en Ace.