Finse ploeg presteert beter met migranten

Finland verdedigt vanavond tegen Nederland de koppositie in de WK-kwalificatiegroep. Zes voetballers speelden in de Nederlandse eredivisie. Nog opzienbarender: twee andere spelers zijn van buitenlandse afkomst.

Jari Litmanen was jarenlang de enige Finse international met een licht getint uiterlijk. Tussen de blonde `boomstammen' viel de breekbare, lichtvoetige voetballer uit de toon. Zijn gelige huid en zwarte haardos verraden oosterse voorouders. Of heeft hij zigeunerbloed, zoals de Finse roddelbladen schreven? In de huidige selectie is Litmanen niet langer een vreemdeling. Spits Shefki Kuqi is een vluchteling uit Kosovo. Middenvelder Aleksei Eremenko jr. is een Russische migrant. Beide `buitenlanders' hebben talentvolle broertjes, die volgens Finse voetbaljournalisten nog beter worden.

Op de persconferentie in het Amsterdamse Hilton stond Litmanen gistermiddag in het middelpunt van de belangstelling. Hij vertelde over zijn mislukte rentree bij Ajax en zijn gedwongen terugkeer naar FC Lahti, de club waar hij zijn carrière begon. De negentigvoudige international is vanavond vanwege een spierblessure wellicht niet van de partij in de Arena, waaraan hij ondanks het vele blessureleed goede herinneringen zegt te bewaren. Zijn bijnaam `De man van glas' verwijst naar zijn breekbare gestel. De schaduwspits speelde meer niet dan wel bij Ajax, Barcelona en Liverpool.

De 33-jarige Litmanen bevindt zich in de herfst van zijn voetballoopbaan en vertelde voor een gehoor van voornamelijk Nederlandse verslaggevers dat Eremenko zijn beoogde opvolger is. Deze vrijetrappenspecialist werd gisteren op enigszins overdreven wijze afgeschermd van de media. De Finse perschef was van mening dat de 21-jarige Eremenko rust nodig had en diens Engels zou zo gebrekkig zijn dat de vertalingen te veel tijd in beslag zouden nemen. Hetzelfde gold voor Kuqi, die overigens wel vloeiend Engels spreekt. Hij speelt al een paar bij Ipswich Town. Deze 27-jarige aanvaller stond niet op de lijst van ondervraagden en was dus niet beschikbaar, luidde de logica van de Finse perschef.

Bij afwezigheid van Litmanen kwamen beide buitenlanders afgelopen zaterdag tot scoren in de WK-kwalificatiewedstrijd tegen Armenië. Finland gaat na de 3-1 thuiszege aan de leiding in groep 1. Met dank aan een benutte vrije trap van Eremenko – zijn vierde goal uit een spelhervatting in de kwalificatiepoule en zijn zevende treffer in elf interlands. Hij is een ouderwetse nummer tien, een tikje lui om daarom kan hij zich volgens zijn ploeggenoot en oud-PSV'er Joonas Kolkka nog verbeteren. Eremenko is de nieuwe topscorer van Finland, bij afwezigheid van de blonde midvoor en sterspeler Mikael Forssell die met een gescheurde knieband zeker een half jaar aan de kant moet blijven. Eremenko speelt dit seizoen in clubverband voor de Italiaanse eersteklasser Lecce. Hij sloeg aanbiedingen van Spartak Moskou, Birmingham City en Manchester City af. Sinds vorig jaar is hij Fins staatsburger en werd hij bijna automatisch Fins international.

Eremenko is geboren in het Russische Rostov. Zijn vader was voetballer bij Dinamo én Spartak Moskou. In 1991 ging het hele gezin naar Finland, waar senior zijn loopbaan voortzette. Ondertussen ontwikkelde junior zich tot een even talentvolle speler die via het Franse Metz en het Finse FC Jokerit in 2002 bij HJK Helsinki terechtkwam. Eremenko werd in de hoofdstad ook op het veld herenigd met zijn vader. Deze zelden vertoonde maar niet unieke voetbalrelatie – in IJsland waren een vader en een zoon tegelijkertijd international – was even groot nieuws in de voetbalwereld. Binnenkort krijgt de oude Eremenko nog een opvolger, in de persoon van zijn jongste zoon Roman. Dit zeventienjarig talent wordt nog beter dan zijn oudere broer Aleksei, wist Litmanen gisteren te vertellen.

Bijna even lovend was de oud-Ajacied over goaltjesdief Kuqi, die zaterdag tegen Armenië twee keer tot scoren kwam. De logge, sterke spits is een vluchteling uit Kosovo. Hij verhuisde in 1990 met zijn familie via Polen naar Finland. Zijn ouders voelen zich als minderheden gediscrimineerd in hun nieuwe vaderland, vertelde hun zoon in 1998 in een interview. Ze hadden toen nog geen werk en spraken de taal niet.

Shefki Kuqi, wiens voorouders uit Albanië komen, voelde zich zes jaar geleden een bevoorrecht mens als goedverdienende prof bij HJK Helsinki. Sindsdien is zijn ster rijzende. Ook hij heeft een talentvolle broer, Njazi geheten. Deze jeugdinternational speelde gisteravond in Doetinchem met Jong Finland tegen Jong Oranje. De Nederlandse jeugd won met 4-1. De enige tegentreffer kwam op naam van Kuqi jr.

Volgens Litmanen is Finland in demografisch opzicht bezig aan een inhaalrace. Het aantal migranten – bijna honderdduizend op een bevolkingsaantal van vijf miljoen – leidt logischerwijze tot betere voetbalresultaten. Litmanen noemde Zweden en Nederland als voorbeelden. ,,We krijgen steeds meer goede buitenlanders. We gaan ons dankzij hen nog een keer voor een EK of een WK plaatsen'', concludeerde Litmanen die tot ,,mijn grote spijt'' nooit een eindronde heeft gespeeld.