Conflict Kroes in zaak over bitumen

Beoogd eurocommissaris Neelie Kroes (Mededinging) zal na haar aantreden op 1 november al binnen enkele maanden worden geconfronteerd met een kartelzaak over bouwmaterialen die ze niet zelf kan behandelen, omdat ze bij een van de betrokken bedrijven lid van de raad van commissarissen was.

Het gaat om een onderzoek van de Europese Commissie naar een mogelijk kartel in de sector van bitumen, een grondstof voor asfalt dat wordt gebruikt in de wegenbouw. Het Nederlandse bouwbedrijf Ballast Nedam, waar Kroes jarenlang commissaris was, is een van de betrokken bedrijven.

Het onderzoek naar het bitumenkartel loopt al ruim twee jaar. In oktober 2002 deden inspecteurs van de Europese Commissie invallen bij bedrijven in Nederland, België, Duitsland, Portugal en Spanje wegens mogelijke bitumenkartels op de Nederlandse, Belgische/Luxemburgse en Spaanse markt. De Europese Commissie gaf daarover op 10 oktober 2002 een verklaring uit. Zij onderstreepte dat het onderzoek losstaat van het Nederlandse onderzoek naar bouwfraude. De invallen van de Europese Commissie vonden plaats bij producenten en handelaren in bitumen en ook bij enkele Nederlandse bouwbedrijven die bitumen inkopen.

Een woordvoerster van Ballast Nedam bevestigde vanmorgen dat het Nederlandse bouwbedrijf bij het onderzoek is betrokken. Zij zei dat bij Ballast Nedam ,,niet bekend is in welk stadium het onderzoek zich bevindt''. Volgens de woordvoerster van mededingingscommissaris Mario Monti komt de Europese Commissie nog deze maand met haar ,,voorlopige conclusies'' over de Nederlandse markt voor bitumen. Dit betekent dat een verklaring van bezwaar naar betrokken bedrijven gaat. ,,De Europese Commissie hoeft daarna niet onmiddellijk verdere besluiten te nemen'', aldus Monti's woordvoerster.

Volgens de gebruikelijke procedure krijgen ondernemingen twee maanden om op een verklaring van bezwaar te reageren. Het directoraat-generaal Mededinging moet zich vervolgens over de antwoorden buigen. Pas dan breekt het stadium aan waarin Kroes zich van de zaak zou moeten terugtrekken.

De woordvoerder van Kroes onderstreepte vanmorgen dat de aankomend eurocommissaris juist met het oog op zulke gevallen in overleg met beoogd voorzitter Barroso van de Europese Commissie een gedragscode heeft opgesteld om elke schijn van een belangenconflict te vermijden. Kroes wil volgens haar woordvoerder deze gedragscode ,,zeer strikt'' toepassen.