Australië gunt Howard vierde termijn

John Howard heeft de parlementsverkiezingen in Australië met een ruime meerderheid gewonnen en daarmee zijn vierde termijn als premier zeker gesteld. Anders dan door de Australische peilingen werd voorspeld bleek de steun voor Howards conservatieve coalitie groot.

De coalitie, bestaande uit de Liberale Partij en de Nationale Partij, behaalde volgens de voorlopige uitslag zeker 86 van de 150 zetels in het Lagerhuis. De Labor-oppositie, onder leiding van Mark Latham, behaalde niet meer dan 58 zetels. De nek-aan-nek race die was voorspeld bleef uit.

Het lijkt er op dat Australiërs zaterdag vooral hebben gekozen voor economische veiligheid. Ze vinden de conservatieve coalitie van Howard economisch betrouwbaarder dan het Labor-alternatief onder leiding van de onervaren Mark Latham. Die factor bleek belangrijker dan de controverse over Australië's steun aan door de Verenigde Staten geleide oorlog in Irak.

De verkiezingsoverwinning was de vierde overwinning achter elkaar voor Howard, die in 1996 aan de macht kwam. De ex-advocaat kan dit jaar de op één na langst zittende regeringsleider in zijn land worden. De kans dat hij de koploper in dat klassement zal evenaren is overigens bijna nihil. Sir Robert Menzies won acht verkiezingen achter elkaar en bestierde het land van 1949 tot 1966.

Algemeen wordt verwacht dat Howard gedurende de komende termijn het premierschap zal overdragen aan de huidige minister van Financiën, Peter Costello. Howard heeft dat tijdens de verkiezingscampagne nooit tegengesproken.

Onder Howard is de Australische economie de laatste acht jaar sterk gegroeid. Vooral Australische huiseigenaren zagen de waarde van hun bezit de laatste jaren fors toenemen. Ze zijn daarom bereid meer te consumeren.

Howard appelleerde met succes aan de vrees van de kiezer dat de socialistische partijen altijd meer uitgeven dan verantwoord is. Met de economisch onervaren Latham aan het roer zou dat risico nog groter worden, zei Howard keer op keer. Labor heeft Howard beschuldigd van het ,,kopen van stemmen'' door zijn ,,onverantwoorde verkiezingsbeloften''. De oppositie zei juist minder te zullen uitgeven dan Howards coalitie. Het oproepen van angstgevoelens noemde Labor dan ook ,,de grootste leugen in de moderne politieke geschiedenis'' en ,,een angstcampagne van de eerste orde''.

Dat Irak slechts een bijrol heeft gespeeld bij de verkiezingsuitslag wordt gezien als verrassend. De belofte van Latham dat alle Australische militairen ,,voor kerst'' huiswaarts zouden zijn gekeerd, maakte schijnbaar weinig indruk. Ook het rapport van de Amerikaanse wapeninspecteur in Irak Charles Duelfer, waarin nog eens de conclusie werd getrokken dat er in Irak geen massavernietingswapens waren toen de Verenigde Staten daar de oorlog begonnen, bleek niet van invloed.

De Amerikaanse president George Bush heeft Howard gisteren telefonisch gefeliciteerd en gezegd dat ,,Australië een fantastische bondgenoot is in de strijd tegen terreur''. Hij noemde Howard ,,de juiste man om leiding te geven [aan Australië]''.