Proefballon Thyssen

Na jaren van pogingen de activiteiten uit te breiden in sectoren die hogere winstmarges opleveren dan staal, lijkt ThyssenKrupp een bocht van 180 graden te hebben gemaakt. De mededeling van het Duitse machinebouwconcern dat het een overname van een Europees staalbedrijf overweegt, duidt op de wens maximaal te kunnen profiteren van de grote vraag naar staal.

Aanvankelijk zei Thyssen 1,5 miljard dollar te willen investeren in de bouw van een staalfabriek in een lagelonenland. Vervolgens zei het concern deel te willen nemen aan de consolidatie van de Europese staalsector, eventueel door de overname van het Brits-Nederlandse Corus.

Zo'n koerswijziging zou een slechte zaak zijn. Het is mooi om een graantje mee te kunnen pikken van de staalmarkt als die op zijn hoogtepunt is, maar het tij kan snel keren. En als Thyssen afhankelijker wordt van staal, is het concern ook kwetsbaarder als de staalprijzen weer gaan dalen. Bovendien is de overname van een Europese staalproducent helemaal een slecht idee, want de Europese markt is een trage groeier en kent de hoogste kosten van de hele bedrijfstak.

Hoewel de winstgevendheid van Thyssen is verbeterd, gaat de balans nog steeds gebukt onder een bedrag van ruim 7 miljard euro aan pensioenverplichtingen. Als je daar 4,2 miljard euro aan nettoschuld bij optelt, kom je uit op een schuldenlast van krap viermaal de verwachte winst over 2004, terwijl dat niveau bij het Franse Arcelor bijvoorbeeld slechts op 1,5 maal de winst ligt. Daarom kan Thyssen de extra inkomsten dankzij de stijgende vraag naar staal beter gebruiken om de schuld te verlagen.

Gelukkig lijkt een overeenkomst niet binnen handbereik – Thyssen benadrukte met niemand in gesprek te zijn, en Corus is waarschijnlijk niet geïnteresseerd nu het zich richt op de verhoging van zijn winst.

Maar als een overname noch wenselijk noch aanstaande is, waarom begon Thyssen er dan over? Een van de mogelijkheden is dat het concern wilde zien hoe de markt reageerde. Omdat beleggers zich niet bepaald enthousiast toonden, heeft Thysssen het idee weer in de koelkast gezet. Het feit dat de aandelenkoers niet heviger reageerde, duidt erop dat beleggers het idee sowieso niet al te serieus namen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.