Trouwe strijdmakker van His Royal Airness

Basketballer Scottie Pippen heeft zijn sportieve loopbaan beëindigd. De inmiddels 39-jarige sterspeler nam gisteren afscheid, vlak voor het begin van de voorbereidingen op het nieuwe seizoen in de Noord-Amerikaanse profcompetitie (NBA).

Met de nu al legendarische Michael Jordan aan zijn zijde won Pippen in de jaren negentig in totaal zes titels met Chicago Bulls. ,,Dit was een heel moeilijke beslissing voor mij'', liet Pippen gisteren weten, nadat hij afgelopen voorjaar al had laten doorschemeren dat het einde van zijn loopbaan in zicht was. ,,Basketbal is een groot deel van mijn leven. Ik ben de leiding van de Bulls dankbaar dat ik kan stoppen bij de club, waar het voor mij allemaal ooit begon.'' Acuut stoppen doet hij niet, want: ,,Ik kan na zeventien jaar niet zomaar weglopen.''

Pippen speelde twaalf seizoenen voor de vermaarde Bulls, die hun grootste successen beleefden onder Phil Jackson. Hij gold als een speler met vooral uitstekende defensieve kwaliteiten. Nog niet eens zozeer door zijn lengte (2,03 meter) als wel door zijn enorme sprongkracht en reikwijdte schakelde hij menig aanvaller uit onder de basket. Daar lag dan ook zijn grootste verdienste toen hij bij de Bulls zijn successen vierde.

Al die jaren was Pippen de trouwe secondant van sterspeler Jordan, de grootste basketballer aller tijden die His Royal Airness werd genoemd. In 1998, toen langzaam maar zeker een einde was gekomen aan de hegemonie van de Bulls, stapte Pippen over naar Houston Rockets, en daarna naar Portland Trailblazers. Bij de laatste club bereikte hij door een reeks blessure nimmer het niveau, dat van hem verwacht werd. In december keerde hij terug in de moederschoot van `zijn' Bulls, dat in weinig meer lijkt op het sterrenteam van weleer. Mede door een hardnekkige knieblessure kwam Pippen slechts in 23 wedstrijden in actie. Hij miste voor het eerst in zijn lange carrière de play-offs. Hoewel zijn contract nog twee jaar doorloopt, neemt hij afscheid en betaalt de clubleiding hem de vijf miljoen dollar waarop hij contractueel recht heeft. Ook zegde de leiding bij monde van oud-speler John Paxson toe ter ere van Pippen diens rugnummer (33) na dit seizoen niet meer te gebruiken.

Pippen op zijn beurt beloofde gisteren niet het voorbeeld te zullen volgen van Jordan, die tot twee keer toe een rentree op het hoogste niveau maakte. ,,Van een comeback zal geen sprake zijn'', sprak hij stellig.

In totaal speelde Pippen 1.178 wedstrijden in de NBA, algemeen beschouwd als de sterkste basketbalcompetitie ter wereld. Daarin kwam hij gemiddeld tot 16,1 punten, 6,4 rebounds, 5,2 assists en 1,96 steals.