SpaceShipOne wint Ansari ruimteprijs

De makers en financiers van SpaceShipOne, 's werelds eerste particuliere ruimteschip, hebben gisteren de Ansari X-prijs in de wacht gesleept. Het bemande SpaceShipOne bereikte voor de tweede maal binnen vijf dagen een hoogte van 100 kilometer. Nieuwszender CNN citeerde medewerkers van de Ansari X-prijs, die bevestigden dat het ruimteschip de vereiste hoogte had bereikt. De initiatiefnemers willen met de prijs van 10 miljoen dollar (ruim 8 miljoen euro), het ruimtetoerisme bevorderen. SpaceShipOne was van de 24 deelnemers aan de wedstrijd de enige serieuze kandidaat voor de overwinning.

Nadat het ruimteschip gisteren boven de Mojave-woestijn in Californië door een vliegtuig naar een hoogte van 15 kilometer was gebracht en daarna losgelaten, steeg astronaut Brian Binnie met SpaceShipOne naar een hoogte van 114 kilometer. Het ruimteschip landde om 17.14 uur Nederlandse tijd. Afgelopen woensdag had SpaceShipOne de vereiste hoogte van 100 kilometer ook al bereikt. Het ruimteschip schreef in juni geschiedenis door als eerste privé-raket een mens in de ruimte te brengen.

De Ansari A-prijs is in 1996 ingesteld door particuliere financiers. Wie er vóór 1 januari 2005 in zou slagen binnen twee weken twee keer een ruimtevlucht met een privétoestel van meer dan 100 kilometer boven het aardoppervlak te maken zou daarvoor 10 miljoen dollar krijgen.

SpaceShipOne is gefinancierd door Paul Allen, filantroop en mede oprichter van Microsoft. Vorige week sloot Allen een akkoord met de Britse zakenman Richard Branson over de oprichting van de eerste commerciële firma voor bemand ruimtetransport: Virgin Galactic. Voor Branson is het de zoveelste Virgin-onderneming. Eerder richtte hij met succes de luchtvaartmaatschappijen Virgin Atlantic, Virgin Express, Virgin Blue en Virgin-Nigeria op. Verder doet Branson onder meer in frisdrank, treinreizen, mobiele telefonie, kleding en sportscholen.

Branson gaat nu samen met Allen het toestel waarmee in juni is gevlogen verder ontwikkelen. Het moet meer passagiers kunnen meenemem dan het huidige maximum van twee. De Virgin Group verwacht dat Virgin Galactic al in 2007 alle ontwikkelingen heeft afgerond en over voldoende vergunningen beschikt om vanaf een woestijnbasis in Californië van start te gaan. De totale vlucht zal twee tot drie uur duren, het verblijf in de ruimte, op ruim honderd kilometer hoogte, slechts een paar minuten. Voorlopig worden de kosten voor een retour-ticket naar de ruimte geschat op 170.000 euro. Met de van hem bekende bravoure voorziet Richard Branson meteen al 3.000 passagiers per jaar.