Bod op Manchester

Het werd tijd dat iemand een bod uitbracht op Manchester United. Al meer dan anderhalf jaar is een bonte verzameling rijke mannen stilletjes bezig grote belangen op te bouwen in de Britse voetbalclub, waardoor de speculaties over een mogelijke overname zijn aangewakkerd. Iedereen denkt dat Malcolm Glazer, de Amerikaanse eigenaar van de Tampa Bay Buccaneers, achter het bod zit. Hij heeft zijn belang onlangs op 19 procent gebracht en adviseurs ingehuurd.

Manchester United is beslist geen peuleschil, zelfs niet voor Glazer. De aandelenkoers is meer dan verdubbeld sinds de overnamespeculatie begon, waardoor de waarde van de club nu dicht bij de 700 miljoen pond ligt. Dat is maar liefst 45 maal de verwachte winst over 2005; geen enkel ander bedrijf in de Britse mediasector haalt die score. Het is zeker aan de hoge kant als je bedenkt dat de inkomsten op grond waarvan Manchester United zich een mediafonds mag noemen – de verkoop van de televisierechten – dit seizoen zijn gedaald als gevolg van de slechte resultaten.

Maar zelfs als er nauwelijks sprake is van een premie, zal Glazer de nodige moeite hebben het bod te financieren. Hij zou zijn belang in de Tampa Bay Bucaneers kunnen verkopen of een deel van zijn Amerikaanse vastgoedportefeuille.

Het tekort zou door leningen moeten worden gefinancierd. In tegenstelling tot de meeste andere voetbalclubs is Manchester United schuldenvrij. De omzet lijkt iets stabieler dan die van zijn rivalen, dankzij een aantal slimme lange-termijncontracten met uitbaters van clubparafernalia. Maar met een verwachte winst van slechts 45 miljoen pond zou de club moeite hebben om meer dan 200 miljoen pond te lenen. Met het vastgoed als onderpand en het verpanden van andere bezittingen, kan Glazer het leenbedrag wellicht opvoeren tot 350 miljoen pond.

Maar dan zou opnieuw een Britse voetbalclub met een zware schuldenlast worden opgezadeld. De aandeelhouders van Leeds United weten wat daarvan de risico's zijn – zij raakten al hun geld kwijt toen de club failliet ging. Maar dankzij zijn sterke merknaam lijkt Manchester United een veiliger gok.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.