`We hebben een grootheid gezien. Punt'

`Dit is honkbal zoals we nog nooit hebben gezien', schreef een Amerikaanse krant dit weekeinde over Ichiro Suzuki. De Japanner brak een 84 jaar oud record in de VS. In Japan brachten kranten extra edities uit.

Met speciale edities van kranten, eindeloze herhalingen van de televisiebeelden en commentaar van iedereen die mee wil tellen, heeft Japan dit weekeinde gevierd dat honkbalheld Ichiro Suzuki in de Verenigde Staten een 84 jaar oud record heeft verbeterd. Met 262 honkslagen in één seizoen is Ichiro nu de meest trefzekere slagman aller tijden in de Major League Baseball.

Ichiro brak het oude record van George Sisler uit 1920 tijdens een thuiswedstrijd van zijn team, de Seattle Mariners, op vrijdagavond lokale tijd. In zijn eerste slagbeurt evenaarde hij Sisler met 257 honkslagen. Een slagbeurt later verbeterde hij het record. Het spel viel stil want het hele team rende naar het eerste honk om Ichiro te feliciteren. De speler die gespeend is van uitbundigheid of grootspraak werd er duidelijk door overvallen. Terwijl het uitverkochte stadion hem een minutenlange staande ovatie gaf, liep Ichiro vervolgens naar de tribune om ook de felicitaties in ontvangst te nemen van de dochter van Sisler en een aantal kleinzoons die op de eerste rij zaten. ,,Mijn vader zou trots zijn op Ichiro'', zei de 81-jarige Frances Drochelman na afloop van de wedstrijd, ,,en blij te weten wat een fantastische man dit is''.

In Japan was het op dat moment al zaterdagmiddag. De wedstrijd werd rechtstreeks uitgezonden, zoals tegenwoordig alle honkbalwedstrijden uit de hoogste Amerikaanse afdeling waar Japanners in meespelen. Desalniettemin kwamen kranten met speciale edities die gratis werden uitgedeeld op straat. Tot aan premier Junichiro Koizumi toe moest elke Japanner zijn zegje doen over Ichiro. Gisteren wijdden dagbladen er zelfs hoofdredactionele commentaren aan, zoals Sankei Shinbun die Ichiro's `extreme oprechtheid en doorzettingsvermogen' ten voorbeeld stelde aan heel Japan.

`We hebben een grootheid gezien. Punt', schreef Seattle Times columnist Steve Kelley in zijn krant van zaterdag. Ichiro speelt honkbal `op een andere snelheid' en maakt daarmee `zelfs de beste binnenvelder zenuwachtig'. De kracht van Ichiro is zijn fenomenale reactiesnelheid en controle van de knuppel waardoor hij willekeurig welke bal in een honkslag weet om te zetten. Dankzij zijn snelle sprint weet hij vervolgens ook bij minder goed geslagen ballen het eerste honk te bereiken. Al met al is dit honkbal `zoals we nog nooit hebben gezien', meent Kelley.

Ichiro is een uitzondering in het hedendaagse honkbal waar de nadruk ligt op homeruns en spierversterkende middelen niet worden geschuwd. ,,Ichiro is de beste in zijn vak'', stelt zijn manager Bob Melvin. ,,En dat moeten we niet onderschatten, ook omdat de bal het stadion niet uitvliegt.'' Uiteindelijk is het Ichiro's taak als eerste slagman om de werper het leven zuur te maken en op de honken te komen. Deze kunst beheerst Ichiro als geen ander.

Tot de komst van Ichiro naar Amerika bestond de hele top tien wat betreft honkslagen uit records geslagen vóór 1931. In de top twintig staan zelfs noch twee records uit de negentiende eeuw. Terwijl het seizoen in de jaren zestig van de twintigste eeuw juist met enkele wedstrijden is verlengd, wist toch nimmer een honkballer ook maar in de buurt van deze oude records te komen omdat werptechnieken in de tussentijd zijn geëvolueerd en de handschoenen van veldspelers groter zijn geworden. Totdat Ichiro zich al tijdens zijn eerste jaar, in 2001, naar een negende plaats aller tijden sloeg met 242 honkslagen. Nu heeft hij ook dat aantal ruim overtroffen.

En volgens ingewijden zit er nog veel meer in. Zo zei Mariner's slagcoach Paul Molitor dit weekeinde in de Seattle Times: `Het beste van Ichiro hebben jullie nog altijd niet gezien.'