`Offensief Israël in Gaza duurt weken'

De grote Israëlische legeroperatie in het noorden van de Gazastrook gaat volgens legercommandant Moshe Ya'alon weken duren. Bij de operatie zijn ongeveer 200 tanks en duizenden militairen ingezet.

De operatie, die nu vijf dagen aan de gang is en in totaal 70 Palestijnen, onder wie ook burgers, het leven heeft gekost, moet een eind maken aan de Palestijnse raketaanvallen op Israëlische doelen. Hoewel het Israëlische leger inmiddels een `veiligheidszone' van ongeveer 9 vierkante kilometer hebben ingesteld schoten Palestijnse strijders vanochtend opnieuw enkele raketten af op de naburige Israëlische stad Sderot. Daarbij viel een lichtgewonde. De moslimextremistische organisatie Hamas eiste de verantwoordelijkheid voor de aanval voor zich op. De dood van twee kinderen bij een raketaanval op Sderot afgelopen woensdag ontketende het huidige offensief, een van de grootste Israëlische legeroperaties sinds de Palestijnse intifadah vier jaar geleden begon.

De Israëliërs zijn actief in de sectoren van Jabalya, Beit Hanoun en Beit Lahya. Ongeveer 15.000 mensen die in het gebied van Beit Hanoun wonen zitten sinds enkele dagen zonder water en stroom.

De Israëlische premier Ariel Sharon kondigde gisteren aan dat het gebied dat nu onder Israëlische controle staat zal worden uitgebreid tot er een einde komt aan de raketbeschietingen. Sharons opstelling heeft rechtstreeks te maken met zijn plan om alle nederzettingen in de Gazastrook te ontruimen.

Israëlische regeringsfunctionarissen vrezen dat het al aanzienlijke verzet tegen dit plan nog zal toenemen als gevolg van de raketbeschietingen. Een van de bezwaren die tegen ontruiming van de Gazastrook worden ingebracht is dat de Palestijnen dan vrij spel krijgen om Israël te bestoken. Een van Sharons naaste adviseurs, Raanan Gissin, zei dat het huidige offensief de weg zal bereiden voor de ontruiming van de nederzettingen door Palestijnse extremistische organisaties een zware slag toe te brengen. ,,Wanneer we vertrekken, zal het niet onder dreiging van geweld zijn'', zei hij. ,,Wij hebben het initiatief gegrepen.''

Bij het huidige offensief is zware schade aangericht in de Gazastrook. Palestijnen zeggen dat Israëlische bulldozers woningen en wegen hebben verwoest, en boomgaarden ontworteld. Het leger zegt dat het dekking verwijdert waar Palestijnse strijders actief kunnen zijn.

Eerdere dergelijke Israëlische legeroperaties zijn voortijdig afgeblazen onder druk van buitenlandse protesten tegen de gevolgen voor de burgerbevolking. Dergelijke protesten beginnen nu toe te nemen. De secretaris-generaal van de Verenigde Naties, Kofi Annan, riep gisteren Israël op een eind te maken aan zijn legerinterventie en de Palestijnse autoriteiten om de raketbeschietingen te staken. De Verenigde Staten, Israëls beste bondgenoot, hebben Jeruzalem gemaand de burgerbevolking te ontzien.