Topman van Citigroup tobt

Het leiding geven aan de grootste financiële instelling van de wereld heeft Charles Prince nog niet veel plezier gebracht.

In het jaar dat is verstreken sinds hij het roer van de uitgestrekte Citigroup overnam van zijn mentor Sandy Weill, is de bank vanuit diverse richtingen onder vuur genomen. Daardoor is het lastig voor Prince om tot zijn volgende zet over te gaan - de overname van een grote Amerikaanse concurrent.

De problemen van Citigroup zijn bekend. Aanvaringen met toezichthouders in Japan en Europa, waar de bank zich met de ellebogen een weg baande op de MTS-markt, hebben zijn reputatie schade berokkend. Bovendien is de winst over dit jaar in rook opgegaan als gevolg van voorzieningen die zijn getroffen in verband met de kwalijke praktijken van Citigroup rondom het faillissement van het telecombedrijf WorldCom.

Ondanks de veerkracht van de kernactiviteiten van het concern heeft alle beroering Prince het rapportcijfer opgeleverd dat alle topmanagers die opties ontvangen vrezen - een 4 min, omdat hij er niet in geslaagd is de aandelenkoers op peil te houden.

Het is niet eerlijk om Prince overal de schuld van te geven. Het WorldCom-fiasco voltrok zich onder de ogen van zijn voorganger. Maar de cultuur van ieder bedrijf wordt door de top bepaald. En zoals zij hebben gedaan bij zakenbank CSFB onder Allen Wheat, hebben beleggers met gefronste wensbrauwen alle aanvaringen met toezichthouders op diverse continenten in kaart gebracht. Zorgwekkend zijn de nog steeds niet ingetrokken claims van de verongelijkte curatoren van Enron en Parmalat.

En terwijl Citigroup zijn demonen bevocht, is de concurrentie de bank te slim af geweest op de Amerikaanse markt voor privé-rekeninghouders. Bank of America-Fleet en JP Morgan-Bank One hebben Citigroup ingehaald op het terrein van de spaardeposito's. Hun financieringskosten zijn als gevolg daarvan lager dan die van Citigroup, wiens kapitaalgebruik ook hoger is. Op een gegeven moment kan dat een concurrentienadeel voor Citigroup worden. De voor de hand liggende oplossing is dat Citigroup zijn bezit aan goedkope deposito's aanvult door de overname van een concurrent.

Maar de problemen van Citigroup leiden tot een vicieuze cirkel: de aandelenkoers is nu te laag om op jacht te gaan. De aandelen worden verhandeld op elfmaal de verwachte winst over 2004, die al flink was gekelderd door de 5 miljard dollar aan voorzieningen wegens WorldCom.

Hierdoor zijn mogelijke overnamedoelwitten duur, zoals Washington Mutual, dat verhandeld wordt op twaalfmaal de winst, nog vóór er ook maar sprake is van een eventuele overnamepremie. En mogelijke concurrenten, zoals Wells Fargo, op veertienmaal de winst, krijgen de wind erdoor in de zeilen. Prince weet wat hem in zijn tweede regeringsjaar te doen staat.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.