Problemen Merck

Het Amerikaanse farmacieconcern Merck verkeert in ernstige problemen nadat het de verkoop van zijn goedverkopende medicijn tegen artritis Vioxx moest staken. Het geneesmiddel neemt zo'n 10 procent van de omzet van het bedrijf voor zijn rekening, en een nog groter deel van de winst. Het concern heeft de winstverwachting voor dit jaar met 18 procent teruggeschroefd als voorschot op de verloren gegane winst en de kosten voor het van de markt halen van het medicijn.

Maar het is zojuist bewezen dat Vioxx leidt tot een hoger risico op hartaanvallen en beroertes voor degenen die het middel langer dan achttien maanden hebben gebruikt. Waarschijnlijk zullen de problemen van Merck dan ook niet beperkt blijven tot een lagere omzet. Er lijkt een wervelstorm aan rechtszaken aan te komen in verband met dit door veel mensen gebruikte medicijn. Amerikaanse consumenten waren er in het verleden altijd als de kippen bij om rijke farmacieconcerns voor het gerecht te slepen.

Maar rechtvaardigt het staken van de verkoop werkelijk de koersval van 27 procent van Merck bij de opening van de beurs vandaag, waardoor in één klap 27 miljard dollar aan marktwaarde is verdwenen?

Op zichzelf misschien niet. Het medicijn zorgt waarschijnlijk voor krap 15 procent van de winst van Merck. Het verlies van die winst en het risico van dure rechtszaken vertegenwoordigen samen geen 27 miljard dollar aan bedrijfswaarde. Maar het is niet moeilijk te begrijpen waarom sommige beleggers de handdoek nu in de ring gooien.

Het terugtrekken van Vioxx verhevigt de toch al aanzienlijke problemen van Merck. In 2003 bleek dat veel nieuwe producten niet door de testfase heen zouden komen. Daardoor hield het concern slechts drie mogelijke nieuwe kaskrakers over. Eén daarvan is een variant op Vioxx, zodat de kans dat dit medicijn de markt uiteindelijk zal bereiken heel klein is geworden.

Een groter probleem is dat de patentbescherming van het cholesterolmiddel Zocor in 2006 vermoedelijk komt te vervallen. Zocor voorziet in ongeveer een kwart van de winst van Merck.

Nu nieuwe medicijnen de omzetderving door toedoen van Vioxx en Zocor niet kunnen goedmaken, staat een van de beroemdste namen in de farmaceutische industrie voor een van de zwaarste uitdagingen in zijn bestaan.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.