Offensief VS in Iraakse stad Samarra

Amerikaanse troepen hebben vannacht een groot offensief gelanceerd tegen rebellen die zich hebben verschanst in de sunnitische stad Samarra, 95 kilometer ten noorden van Bagdad.

Iraakse troepen nemen ook deel aan de operatie, aldus de Amerikaanse legerleiding, die vannacht begon met luchtaanvallen en artilleriebeschietingen. Daarbij zijn volgens de Amerikanen tot dusverre zeker 80 rebellen gedood. Plaatselijke ziekenhuizen maken melding van meer dan 90 doden, van wie ten minste 23 burgers, en 100 gewonden. De gevechten gingen vanmiddag nog door. Burgers schuilen in hun huizen. ,,We zijn doodsbang door de gewelddadige manier van de Amerikanen om de stad te onderwerpen'', aldus een 33-jarige inwoner.

Amerikaanse militaire leiders hebben de laatste twee weken herhaaldelijk aangekondigd alle rebellenbolwerken in Irak te zullen oprollen, goedschiks dan wel kwaadschiks, om mogelijk te maken dat er in januari in het hele land verkiezingen voor een volksvertegenwoordiging worden gehouden. Samarra, dat 200.000 inwoners telt, wordt beschouwd als een van de drie belangrijkste rebellenbolwerken, samen met het eveneens sunnitische Falluja en de shi'itische Bagdadse sloppenwijk Sadr City.

Drie weken geleden deden de Amerikanen ook al een poging tot pacificatie van Samarra. Er werd toen met lokale leiders een akkoord gesloten op grond waarvan Amerikaanse troepen zouden terugkeren in de stad, de rebellen zich niet meer gewapend op straat zouden vertonen en miljoenen dollars zouden worden vrijgegeven voor de wederopbouw van de stad. Het akkoord hield echter niet lang stand.

Volgens een Amerikaanse legerverklaring is het offensief het antwoord ,,op herhaalde en niet-uitgelokte aanvallen door anti-Iraakse krachten'' en ,,ter ondersteuning van de Iraakse interim-regering en de bevolking van Samarra''. Politiebureaus en andere overheidsgebouwen in het centrum van de stad zijn volgens het Iraakse ministerie van Binnenlandse Zaken inmiddels in handen van de Amerikanen. Het Amerikaanse leger maakte bekend dat in de loop van het offensief een Turkse gijzelaar is bevrijd. Het is niet bekend wanneer hij werd ontvoerd of hoe hij eraan toe was.

In Bagdad werd vandaag opnieuw gevochten tussen Amerikaanse troepen en aanhangers van de opstandige shi'itische geestelijke Muqtada Sadr in Sadr City. Volgens zegslieden van Sadrs leger van de Mahdi werden daarbij negen strijders en drie burgers gedood. Gistermiddag bleek dat van de 41 dodelijke slachtoffers van een serie bomaanslagen in Bagdad 34 kinderen waren. De bommen explodeerden toen een menigte zich had verzameld om de opening van een waterzuiveringsinstallatie te vieren. Onder de meer dan 100 gewonden zijn ook veel kinderen.