Seksschandaal bedreigt Pitcairn

Een derde van de mannelijke inwoners van de Britse Pitcairn-eilanden staat sinds maandag terecht wegens seksueel misbruik. De rechtszaken kunnen niet alleen over hun eigen lot, maar ook over dat van hun eiland beslissen.

De vijf eilanden vormen een van de meest afgelegen plekken op de aardbol, gelegen in het zuidoosten van de Stille Oceaan, tussen Frans Polynesië en Chili. Pitcairn, een rotspunt van vijf vierkante kilometer, is het enige dat bewoond wordt. In de hoofdstad Adamstown wonen 48 mensen. Wanneer de zeven mannen veroordeeld en opgesloten zouden worden, mist de rest van de bevolking de spierkracht om de haven draaiende te houden. Dit betekent dat ze zou moeten verhuizen naar het vasteland: een gruwel voor de eilanders die verre nakomelingen zijn van de legendarische achttiende-eeuwse muiters van het Britse oorlogsschip de Bounty.

Ruim een eeuw geleden bekeerden de Pitcairners zich tot het streng christelijke geloof van de Zevende-Dags Adventisten. Drank en tabak zijn verboden op het eiland. De lokale economie draait op visserij, fruitteelt en de handel in postzegels.

Britse rechters, cipiers en aanklagers zijn naar Adamstown verscheept – het eiland heeft geen landingsbaan – om zich te buigen over de 96 aanklachten van seksueel misbruik van jonge meisjes. De oudste zaak zou meer dan veertig jaar geleden spelen. Het schandaal kwam in 1999 naar buiten toen een dertienjarig meisje zwanger bleek; ze zou door vijf mannen zijn misbruikt. Daarna volgden getuigenissen van andere meisjes.

In een reactie zeiden de eilanders destijds dat het gebruikelijk is dat jonge meisjes door oudere mannen worden ontmaagd. Gisteren gaven enkele vrouwen een persconferentie waarin ze dit opnieuw betoogden. ,,Ik was 13... Ik voelde mij een grote meid. Ik wilde het'', vertelde de 26-jarige Darralyn Griffiths. Er zijn ook vrouwen die deze mening niet delen, zij zijn verhuisd naar Nieuw-Zeeland en Australië, vanwaar ze via een videotelefoonlijn zullen getuigen.

Sommige vermoedelijke slachtoffers die hun getuigenis hebben ingetrokken zeggen dat hun compensatie werd beloofd wanneer ze zouden getuigen. De Britse regering zou de rechtszaken zo hebben willen forceren om de eilanden te ontvolken, zeggen ze.

De relatie tussen de muiters en de Britse kroon is altijd lastig geweest. In juni betoogde de eilandbevolking nog dat ze met het in brand steken van hun gekaapte driemaster in 1790 alle banden met de Britten verbrak.