Gurkha eindelijk erkend

Ze hebben een hoog pandabeergehalte én een meedogenloze reputatie. Argentijnse soldaten sloegen tijdens de Falkland-oorlog massaal op de vlucht, toen ze 's nachts Britse Gurkha's hoorden die één loopgraaf verder hun kromme kapmes, de kukri, slepen. De geharde soldaten uit Nepal waren sindsdien in Bosnië, Kosovo, de Golf, Afganistan en Irak. Maar ze gelden ook als het vriendelijke gezicht van het Britse leger: aan het front van vredesoperaties, van Sierra Leone tot Oost-Timor. En als ze langsmarcheren, met hun muziekkorps, moeten Britten altijd vertederd glimlachen om `hun' kleine Nepalezen.

Ghurka's mogen het Verenigd Koninkrijk al twee eeuwen dienen (en 14.000 zijn ervoor gesneuveld), de dankbaarheid van hun werkgever kent wel grenzen. Gurkha's krijgen minder soldij, een lager pensioen en – hun belangrijkste grief – mogen anders dan andere inwoners van het voormalige Empire geen Brits paspoort aanvragen. Na hun dienst moeten ze het land uit, ook als ze intussen een gezin hebben. Dat is meer dan een erezaak: ze zijn gewild als lijfwacht of soldaat-in-particuliere dienst, die in Irak en omstreken op lucratieve contracten werken. Een Brits paspoort en adres verhogen hun marktwaarde én de inkomsten van de familie in Nepal, waar soms een heel dorp van de soldij leeft.

Aan de vermeende misstanden komt na een jarenlange campagne een eind. Premier Blair zei vandaag dat Gurkha's na vier jaar in het leger een verblijfsvergunning en daarna een paspoort kunnen aanvragen. Het is belangrijk dat ,,hun diensten en hun offers worden erkend'', aldus de premier. Dat was ook een beetje opportunisme; de Liberal Democrats hebben zich achter de Gurkha-campagne geschaard. Met zijn belofte neemt Blair de concurrentie wind uit de zeilen. De Gurkha's krijgen overigens niet helemaal hun zin: wie vóór 1997 de dienst verliet krijgt geen paspoort; in totaal zou het gaan om honderd man die nu op Britse bodem wonen. Tikendradal Dewan, voorzitter van de Brigade of Gurkhas Welfare Society, noemde het besluit ,,extreem goed nieuws''. Maar hij vond het moeilijk om te juichen ,,als een kwart van de guys dit misloopt.''