Geslaagde vlucht van SpaceShipOne

SpaceShipOne heeft de eerste van twee ruimtevluchten waarmee een prijs van tien miljoen dollar gewonnen kan worden met succes voltooid. Als binnen twee weken een tweede vlucht gemaakt kan worden, waarbij het ruimteschip opnieuw een hoogte van ten minste 100 kilometer moet bereiken, dan wint de ontwerper de X-prize voor commerciële ruimtevaart.

De man achter SpaceShipOne is de legendarische ontwerper Brut Rutan, die financieel gesteund wordt door Paul Allen, medeoprichter van computergigant Microsoft.

Het ruimteschip werd, net als tijdens een proefvlucht in juni, op de rug van het vliegtuig White Knight naar een hoogte van ruim dertien kilometer gebracht. Na een korte zweefvlucht stuurde de raketmotor het ruimteschip door de dampkring naar de vereiste hoogte van 100 kilometer.

Even dreigde het mis te gaan. Het ruimteschip kwam in een angstaanjagende turbulentie, maar de piloot, de 62-jarige Mike Melville (die zich inmiddels officieel astronaut mag noemen), wist het toestel weer onder controle te krijgen.

Op het hoogtepunt van de vlucht veranderde SpaceShipOne enigszins van vorm, waardoor het uiteindelijk zelfstandig als een soort vliegtuigje kon landen op Mojave Airport in Californië. Rutan is van plan om maandag de volgende poging te ondernemen. Daarvoor moet hij wel eerst de vluchtgegevens hebben geanalyseerd en weten waardoor het bijna mis ging.

De Britse miljardair en zakenman Richard Branson wil in samenwerking met het SpaceShipOne-team via zijn luchtvaartmaatschappij Virgin commerciële ruimtevluchten gaan aanbieden. Een vlucht van twee uur moet, inclusief drie dagen van training, zo'n 170.000 euro gaan kosten. Virgin verwacht in de eerste vijf jaar drieduizend nieuwsgierigen de ruimte in te kunnen sturen.