Nieuwe hoop na vrijlating gijzelaars Irak

Iraakse ontvoerders hebben gisteren twee Italiaanse hulpverleners en vijf andere gijzelaars vrijgelaten. De Italiaanse vrouwen, die drie weken geleden werden ontvoerd, zijn inmiddels teruggekeerd in Italië.

De verrassende vrijlating wordt gezien als een belangrijke boodschap van hoop voor de zeker achttien buitenlandse gijzelaars die vermoedelijk nog in handen zijn van Iraakse radicalen. Over de omstandigheden waaronder Simona Torretta en Simona Pari, drie Egyptenaren en twee Irakezen zijn vrijgelaten bestaat nog veel onduidelijkheid, maar zeker is dat achter de schermen druk is onderhandeld. Of voor de vrijlating van de in totaal zeven ontvoerden losgeld is betaald is niet bekendgemaakt.

Torretta en Pari werden onverwacht vrijgelaten. Eerder vorige week circuleerden berichten waaruit het vermoeden sprak dat beide vrouwen waren vermoord. De twee radicale islamitische groeperingen die elk de ontvoering van de vrouwen hadden opgeëist, eisten terugtrekking van alle Italiaanse militairen uit Irak of vrijlating van alle vrouwelijke Iraakse gevangenen. Het waren ook deze groepen die eerder via internet hadden laten weten dat de vrouwen inmiddels waren gedood. Die berichten werden door de Italiaanse regering al afgedaan als ,,onbetrouwbaar''.

Het pan-Arabische televisienetwerk Al-Jazira liet gisteren zien hoe beide vrouwen in een niet nader omschreven buitenwijk van Bagdad toeliepen op iemand van het Italiaanse Rode Kruis. Pas oog in oog met de hulpverlener en de cameraploeg namen zij hun zwarte sluier af.

De Italiaanse premier Silvio Berlusconi maakte het goede nieuws gisteren meteen bekend ten overstaan van het Italiaanse parlement. Ook paus Johannes Paulus II, die had opgeroepen tot de vrijlating van alle gijzelaars in Irak, sprak van ,,grote blijdschap'' na bekendwording van het nieuws.

De drie Egyptenaren en twee Irakezen die werden vrijgelaten behoren tot de groep ingenieurs van een Egyptisch telecombedrijf die vorige week waren ontvoerd. Een vierde Egyptenaar werd maandag al vrijgelaten. Twee andere Egyptenaren, werkzaam bij hetzelfde telecombedrijf, zitten nog gevangen.

De vrijlating van twee Franse journalisten, die een maand geleden werden ontvoerd, lijkt ook dichterbij te komen. Het Arabische televisienetwerk Al-Arabiya heeft bij monde van een anonieme Franse onderhandelaar laten weten dat deze de journalisten Christian Chesnot en Georges Malbrunot en hun gijzelnemers heeft ontmoet. Het Franse ministerie van Buitenlandse Zaken ontkent dat. De vermeende gijzelnemers hebben gisteren in een e-mail hun waardering uitgesproken over de ,,positieve stappen'' van de Franse regering ,,in de richting van het Iraakse volk''. De herkomst van het bericht kon niet worden geverifieerd. De twee Fransen verdwenen samen met hun Syrische chauffeur toen zij onderweg waren naar de opstandige Iraakse stad Najaf.

Over het lot van de Britse gijzelaar Kenneth Bigley is nog altijd niets bekend.