VNU krijgt twee miljard euro voor gouden gidsen

Informatieconcern VNU verkoopt zijn gouden gidsen voor bijna 2,1 miljard euro aan de twee Britse investeerders Apax en Cinven. Daarmee neemt het Haarlemse concern na zeven jaar weer afscheid van deze activiteit, waarmee het begon toen eind 1997 het Amerikaanse ITT World Directories werd ingelijfd voor destijds 2,1 miljard dollar.

Het is de laatste stap uit de transformatie van de `ouderwetse' uitgever VNU die de afgelopen jaar eerst zijn regionale kranten en vervolgens ook zijn publiekstijdschriften (Libelle, Margriet, Nieuwe Revu) heeft verkocht. VNU is nu een informatieconcern dat tv-kijkcijfers (Nielsen Media) en verkoopgegevens in supermarkten (AC Nielsen) verzamelt. Alleen de divisie vakbladen zoals Intermediair, Billboard en The Hollywood Reporter getuigt nog van een klassieke uitgeverij.

De gidsendivisie geeft telefoonboeken en gouden gidsen uit, zowel in druk als op internet. De divisie is actief in zeven verspreide landen, waaronder Nederland, België, Puerto Rico en Zuid-Afrika. Er werken circa 2.200 mensen. In 2003 boekte het bedrijfsonderdeel een omzet van 492 miljoen euro. De operationele winst kwam uit op 211 miljoen euro.

De gouden gidsen stonden sinds half mei in de etalage. VNU wil van de divisie af om zich te kunnen toeleggen op zijn kernactiviteit. Door de verkoop gaat VNU terug van vier naar drie divisies. VNU zegt zeker de helft van de opbrengst te gebruiken om de schuldenlast te verminderen die is ontstaan door acquisities uit het verleden. De rest van het geld wil het bedrijf gebruiken voor overnames die passen bij media- en marketinginformatie.

Gouden Gidsen en telefoonboeken zijn sterk winstgevend. Toen VNU de gidsen van ITT kocht lag de brutowinstmarge (bedrijfsresultaat op omzet) op circa 50 procent. Ter vergelijking: goed renderende tijdschriften en kranten zitten tussen de 10 en 15 procent. De afgelopen jaren is de winstgevendheid van de gidsen bij VNU enigszins onder druk komen te staan door de economische tegenwind. Verder drukte investeringen in telefoonboeken de winstcijfers. Afgelopen jaar bedroeg de winstmarge circa 43 procent.

Apax en Cinven zijn allebei al actief op de Nederlandse uitgeefmarkt. De Britse investeringsmaatschappij Apax is sinds de zomer van dit jaar voor meer dan de helft eigenaar geworden van kranten- en boekenconcern PCM Uitgevers, uitgever van onder meer NRC Handelsblad en de Volkskrant. Cinven maakte in Nederland naam met de koop van Kluwer Academic Publishing, dat later werd samengevoegd met de wetenschappelijke uitgever SpringerBertelsmann tot Springer Science and Business Media.