Keniaan Limo loopt snelle race in Berlijn

Hoewel de Keniaan Felix Limo er gisteren in Berlijn niet in slaagde 's werelds snelste tijd op de marathon te verbeteren, maakte hij wederom indruk met pas zijn derde start over een afstand van 42 kilometer en 195 meter. Onder slechte weersomstandigheden won hij in een tijd van 2.06,43, bijna een halve minuut langzamer dan zijn winnende tijd bij de marathon van Rotterdam, waarvan 2.06,14 nog steeds als de beste jaarprestatie geldt.

Limo was naar Berlijn gekomen om een aanval te doen op 2.04,55, het (officieuze) wereldrecord dat zijn landgenoot Paul Tergat vorig jaar op hetzelfde parkoers had gevestigd. Hij trof het echter niet met het weer; in Berlijn joeg een harde wind door de straten en miezerde het tijdens de race voortdurend. Gelet op die omstandigheden was het verbazingwekkend dat Limo 2.06,43 liep.

Om te winnen moest de Keniaan niet alleen afrekenen met de weerselementen, maar ook met zijn landgenoot Joseph Riti, met wie hij na een adembenemend duel pas in de laatste meters het verschil maakte; Riti werd tweede in 2.06,47. Kort daarna finishte de Keniaan Joshua Chelanga als derde in 2.07,05.

Limo is een relatief onbekende Keniaan, die in korte tijd furore maakt als marathonloper. Vorig jaar debuteerde hij met een snelle tijd van 2.06,42 in de marathon van Amsterdam, waarmee hij overigens 'slechts' tweede werd achter zijn landgenoot William Kipsang. Een half jaar later was hij evenwel goed genoeg om de marathon van Rotterdam te winnen in de snelste tijd van het jaar. En dat onder slechte weersomstandigheden, want op die zondag in april waaide het flink in Rotterdam. Daarmee heeft Limo alle marathons waar hij aan de start verscheen onder de 2.07,00 gelopen.

Atletenmanager Jos Hermens komt de eer toe Limo te hebben ontdekt. Dat was zeven jaar geleden bij een cross in het Keniaanse hardloopoord Eldoret. Hij werd daar weliswaar elfde, maar was wel de snelste junior. Het kennersoog van Hermens had evenwel genoeg gezien. De Nederlander bood Limo onmiddellijk een contract aan, waarna hij hem voorzichtig voorbereidde op het grote werk.

Limo's eerste wedstrijd buiten Kenia eindigde in een klinkende overwinning. Op een novemberdag in 2001 won de Keniaan in Nijmegen de Zevenheuvelenloop in 41.29 minuten, een verbetering van het wereldrecord over vijftien kiolometer. Dat maakte indruk, vooral omdat hij in die wedstrijd de Ethiopiër Haile Gebrselassie in een rechtstreeks duel versloeg.

Limo heeft zich ten doel gesteld de beste marathonloper ter wereld te worden. Waar veel getalenteerde landgenoten voor hem hetzelfde voornemen in hebzucht zagen stranden, lijkt Limo verstandiger te werk te gaan. Hij laat zich niet leiden door het opvoeren van zijn bankrekening, maar gaat planmatig te werkt. In een interview zei Limo ooit: ,,Mensen met geld slapen slecht. Geld geeft stress en maakt je dronken.''

De Keniaan wil voorkomen zich over de kop te lopen; daarom kiest hij twee marathons per jaar: één in het voorjaar en één in het najaar. Maar hij wil wel een goede tijd lopen, zodat zijn keus beperkt is tot de snelle marathons. Want Limo wil ooit het wereldrecord van Tergat verbeteren. En hij is er van overtuigd dat het hem gaat lukken; het is alleen wachten op de ideale weeromstandigheden.

Bij de marathon van Berlijn was Limo gisteren niet de enige die opzien baarde. Bij de vrouwen won de Japanse Yoko Shibui in een tijd van 2.19,41, de beste jaarprestatie. Die tijd was bovendien goed voor een parkoersrecord, wat Shibui een premie van 70.000 euro opleverde.