Heras evenaart Rominger: derde eindzege Vuelta

Wielrenner Roberto Heras heeft gisteren het record van Tony Rominger geëvenaard. De Spanjaard won voor de derde keer in zijn loopbaan de Vuelta en schaarde zich daarmee naast de Zwitserse coureur, die in 1994 als eerste wielrenner voor de derde keer de Vuelta won. Heras zegevierde eerder in de edities van 2000 en 2003.

De eindwinnaar had in het slotweekeinde van de 59ste editie van de Vuelta nog verrassend veel concurrentie te duchten van zijn landgenoot Santiago Perez, die vorige week de veertiende en vijftiende etappe had gewonnen en naar de tweede plaats in het tussenklassement was gestegen. Zaterdag verspeelde Heras in de laatste bergetappe weer wat tijd op de verrassende renner van Phonak. Perez werd in de slotklim naar Puerto de Navacerreda even vergezeld door Maarten den Bakker, die dit najaar afscheid moet nemen van Rabobank. Perez achterhaalde de Nederlandse veteraan alsof hij stilstond. Aan de finish had de Spanjaard een halve minuut tijdwinst op Heras geboekt.

Voor de start van de afsluitende tijdrit over 28 kilometer in de straten van Madrid had Heras gisteren nog maar 43 seconden voorsprong. Hij verspeelde slechts dertien tellen op het glooiende parcours en hield zodoende een marge van een halve minuut op zijn voornaamste belager in de strijd om de goudgele leiderstrui.

In de Vuelta van 2002 bevond de huidige kopman van Liberty Seguros zich in dezelfde situatie. Toen heette zijn rivaal Aitor Gonzalez en ging Heras in de slotrit hard onderuit. ,,Daarom maakte ik me zorgen over de tijdrit'', erkende hij na afloop. Dit keer hield hij een marge van dertig seconden. ,,Pas in de laatste kilometers wist ik dat de eindzege niet meer in gevaar kwam. Toen kon ik genieten.''

De 30-jarige Heras, opgegroeid in Bejar in het westen van Spanje, is een laatbloeier op de fiets. Hij kreeg zijn eerste rijwiel pas als 13-jarige. Daarvoor moest hij eerst een potje tennissen tegen zijn vader. Junior sloeg senior van de baan en mocht enkele dagen later, zoals beloofd bij de weddenschap, zijn eerste fietstocht maken. In de heuvelachtige omgeving van Bejar ontwikkelde hij zich als amateur tot een begenadigde klimmer. Hij tekende zijn eerste profcontract bij Kelme in 1995.

Heras ontwikkelde zich in de loop der jaren tot een van de beste renners van het wielerpeloton. Hij won in 1997 zijn eerste bergetappe in de Vuelta. In 1999 won hij een zware bergrit in de Giro. In 2000 behaalde hij zijn eerste eindzege in de Vuelta. Het leverde hem een vet contract bij US Postal op. In Amerikaanse dienst werd hij meesterknecht van Lance Armstrong. Ze maakten de afspraak elkaar te helpen in respectievelijk de Tour én de Vuelta. Zo wonnen ze vorig jaar `de dubbel'.

Heras besloot dit jaar weer als ongedeeld kopman aan de slag te gaan en daarvoor kocht hij voor een flink geldbedrag zijn contract bij US Postal af. Hij tekende bij Liberty Seguros. In de Tour stelde Heras deze zomer flink teleur. Hij moest de strijd in de Alpen staken. Hij was gebrand op eerherstel en wederom bleek hij in de Vuelta meer waard dan in de Tour. In de Franse ronde is het deelnemersveld veel sterker dan in de Spaanse ronde, die weinig buitenlandse kanshebbers telt.

Heras had veel tegenstand te duchten uit onverwachte hoek. Landgenoot Santiago Perez toonde meer dan eens de kwetsbaarheid van de leider aan. Zowel bergop als in de tijdrit moest de eindwinnaar af en toe een nederlaag incasseren. ,,Ik heb er alles aan gedaan Roberto te verslaan'', sprak de 27-jarige Perez trots. ,,Maar drie etappes winnen en als tweede in het eindklassement eindigen is ook prachtig. De eindzege in de Vuelta wordt de komende jaren mijn hoofddoel.''