Wandelen beschermt oude mensen tegen dementie

Oudere mannen die niet of nauwelijks bewegen, lopen bijna twee keer zoveel kans op dementie als hun leeftijdgenoten die dagelijks een paar kilometer wandelen, zo blijkt uit de Honolulu-Asia Aging Study. En het geldt ook voor het andere geslacht: lichamelijk actieve vrouwen presteren beter bij allerlei verstandelijke testjes (Journal of the American Medical Association, 22 sept).

Aan de Honolulu-Asia Aging Study doen ruim 2200 oude Japans-Amerikaanse mannen mee op het Hawaï-eiland Oahu, in de leeftijd van 71 tot 93 jaar. Rokende mannen mochten niet aan het onderzoek meedoen, omdat roken het effect van lichaamsbeweging teniet doet. Aan het begin van het onderzoek, in 1991 tot 1993, gaven ze op hoeveel ze gemiddeld per dag wandelden.

In de jaren daarna zijn de mannen twee keer neurologisch getest op dementeringsverschijnselen. Uiteindelijk kregen 158 van hen daar last van. De kans daarop was duidelijk het grootst bij lichamelijk inactieve mannen. Gecorrigeerd voor de leeftijd kwam dat neer op 1,8 keer zo veel kans op dementie voor de minst actieve groep.

In hetzelfde tijdschrift staat ook een onderzoek naar lichaamsbeweging bij oudere vrouwen. Het gaat hier om 18.766 deelneemsters aan de Nurses' Health Study, met leeftijden tussen 70 en 81 jaar. In 1986 hebben deze gepensioneerde verpleegkundigen een aantal vragen beantwoord over hun lichamelijke activiteit. In de jaren daarna heeft men ze twee keer telefonisch allerlei mentale testjes laten doen, zoals het binnen een minuut opnoemen van zoveel mogelijk dierennamen en het tien minuten later herhalen van een reeks van tien woorden. Vrouwen die wekelijks meer dan 1,5 uur wandelden, scoorden daarbij duidelijk beter dan de groep die minder dan 40 minuten actief was. De kans op verstandelijke aftakeling was zo'n 20% kleiner.

De onderzoekers weten niet precies waarom wandelen het verouderende brein beschermt tegen dementeren. Misschien staat het dagelijkse wandelingetje symbool voor een gezondere leefwijze en een gezonder dieet, factoren die leiden tot minder vetzucht, minder diabetes en minder hartziekte.

    • Bart Meijer van Putten