Bang in de leeuwenkuil

,,Paul, Pááúúúl, kom eens uit je leeuwenkuil!'' roepen Svea (11) en Ayke (8). Zij staan, samen met een heleboel andere kinderen, midden in dierentuin Burgers' Zoo in Arnhem.

En turen aandachtig tussen de bomen of er beweging komt in de houten boomhut boven hun hoofd. Daar gaat een deurtje open. Kinderboekenschrijver Paul van Loon steekt zijn hoofd eruit. Hij klimt naar beneden en gaat zitten op een schommel met zijn allernieuwste boek in zijn hand. Paniek in de Leeuwenkuil heet het. Ayke mocht de presentatie van het boek bijwonen omdat hij een kleurwedstrijd had gewonnen. Svea mocht mee van hem. Ayke heeft het boek De Grijpgrip, ook van Paul van Loon, stevig in zijn hand. ,,Het is Svea's boek'', zegt Ayke. ,,Nu moet ik een handtekening vragen van haar.'' Svea krijgt een kleur. Ondertussen leest Paul het eerste hoofdstuk voor uit Paniek in de Leeuwenkuil. Hij klinkt een beetje hees, want hij is verkouden. Als Paul klaar is mogen de kinderen hem vragen stellen. Bijvoorbeeld wat zijn lievelingsdier is. ,,Ik ben het meest gek op katten'', antwoordt Paul van Loon, hoewel hij ook erg van vleermuizen, krokodillen en kikkers houdt. Dan vertelt Paul hoe hij een boek maakt. ,,Ik zie altijd eerst een film in mijn hoofd. Dat filmpje schrijf ik op. Soms duurt het wel negen maanden voordat het af is. Elke dag werk ik eraan anders vergeet ik waar ik ben. Ik begin om negen uur 's avonds en schrijf tot twee uur 's nachts.'' Dat kan handig zijn als je graag over weerwolven en andere spannende zaken wilt schrijven. Want dit zijn griezelige uurtjes. Ook zijn kleren zijn erg geheimzinnig. Paul heeft vleermuizen op zijn broek, een zwarte zonnebril op en een enge ring om elke vinger. ,,Hij verkleedt zich zoals hij schrijft'', zegt Ayke. ,,Alleen die ring met dat glazen oog erop vind ik wel een beetje raar.'' ,,Ik zou er nooit zo bij gaan lopen'', zegt Svea. Paniek in de Leeuwenkuil is gebaseerd op verhalen van Alex van Hooff, de directeur van Burgers' Zoo. Avonturen die Alex als kind echt meemaakte zijn vermengd met bedenksels van Paul. ,,Alex had deze dierentuin als achtertuin'', vertelt Paul. ,,Daardoor heeft hij veel avonturen beleefd. Hij vertelde mij bijvoorbeeld over `Pelikaanman'. Dat is een belangrijk persoon in mijn boek geworden.'' Aan het eind van de dag krijgen alle kinderen een exemplaar van Paniek in de Leeuwenkuil met een handtekening erin van Paul. Ook Ayke en Svea. Nu hebben ze allebei een boek met een handtekening. ,,Ik neem mijn boek morgen mee naar school'', zegt Ayke. ,,Dan ga ik vragen aan mijn meester of hij het voorleest.'' En de boomhut, die is zo fraai, die mag voorlopig nog even blijven in Burgers' Zoo.

`Paniek in de Leeuwenkuil' is verschenen bij Uitgeverij Leopold, €12,95