VW houdt slechte naam

De mislukte poging van Volkswagen om een pakket door het bedrijf teruggekochte eigen aandelen aan Abu Dhabi te verkopen, heeft de absurditeit van het inkoopprogramma aangetoond. De voorgenomen transactie van de Duitse autoproducent was vooral bedoeld om zichzelf tegen een vijandige overname te beschermen.

Beleggers vroegen zich al enige tijd af waarom VW zo graag zijn eigen stemhebbende aandelen wilde terugkopen. Het bedrijf heeft de afgelopen jaren een tiende van de uitstaande aandelen ingekocht. Toch had het hetzelfde economische effect kunnen bereiken door zijn preferente, niet-stemhebbende aandelen terug te halen, die 30 tot 40 procent goedkoper zijn.

Waarom zoveel extra betalen, louter voor het stemrecht? VW zei dat de hele operatie bedoeld was ter financiering van toekomstige internationale overnames, waarvoor de preferente aandelen niet in aanmerking zouden komen.

In werkelijkheid wilde het bedrijf een grote hoeveelheid eigen aandelen verzamelen om bij een bevriende belegger onder te brengen, als aanvulling op het belang van 18 procent dat in handen is van de deelstaatregering van Nedersaksen. Hierdoor zou een verdedigingswal ontstaan waarachter het management zich kon verschansen.

Dat was de echte bedoeling van het plan om bijna alle achter de hand gehouden aandelen – ongeveer 10 procent van het totaal – aan Abu Dhabi te verkopen.

Het is verbijsterend hoeveel waarde daardoor is vernietigd. VW kocht de aandelen tegen een gemiddelde koers van 53 euro per aandeel. Nu zijn ze nog 32 euro waard. Dat betekent een koersverlies op het hele pakket van zo'n 550 miljoen euro.

Het zou leuk zijn om te kunnen zeggen dat VW uiteindelijk heeft afgezien van de transactie met Abu Dhabi omdat het concern inzag dat het verkeerd was om de aandelen op deze manier te gebruiken. Waarschijnlijker is dat het zich heeft teruggetrokken uit angst dat door de verkoop van het belang het grote koersverlies in de openbaarheid zou komen.

VW denkt misschien door weg te lopen aan een afgang te zijn ontsnapt. Maar het bedrijf heeft slechts zijn reputatie als aandeelhoudersonvriendelijke organisatie bevestigd. Het beste zou zijn als het de aandelen nu zou schrappen. Weliswaar komen de over de balk gegooide miljoenen niet terug, maar de directie kan de aandelen dan in ieder geval niet meer aan een andere partij verkopen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.

    • Jonathan Ford
    • Marianne Brun-Rovet