Heras neemt verder afstand in de Vuelta

Roberto Heras is hard op weg voor de derde maal in zijn wielerloopbaan de Ronde van Spanje te winnen. In de zeventiende rit nam de Spaanse renner afstand van Alejandro Valverde.

Dit supertalent van Kelme moest gisteren in de slotklim naar het Spaanse skistation La Covatilla meer dan twee minuten toegeven op zijn landgenoot Heras en verloor zijn tweede plaats in het algemeen klassement aan Santiago Perez, een andere Spanjaard die afgelopen weekeinde twee etappes won.

Perez had als enige zijn antwoord klaar toen Heras, achter de vooruitgesnelde Cardénas, zes kilometer onder de top zijn aanval plaatste. Valverde moest het tweetal laten lopen en bereikte pas als veertiende, op 3.11 minuten van de Colombiaanse ritwinnaar Felix Rafael Cardénas de finish.

Heras, die 1.01 verloor op Cardénas, moest in de slotfase Perez laten lopen, die ruim een halve minuut op hem goedmaakte. In het algemeen klassement bedraagt het verschil tussen de laatste twee overgebleven kanshebbers op de eindzege 1.13 minuten.

Voor Cardénas was het de derde dagprijs in de Vuelta. In 2001 won de Colombiaan bovendien een Pyreneeënrit in de Tour. ,,Dit is een grote overwinning'', jubelde Cardénas. ,,Ik begon met een blessure aan de Vuelta en had geen idee of ik nog in vorm zou raken.''

De strijd op de flanken van La Covatilla was boeiend. Eerst liet Heras zijn ploeggenoot Serrano van Liberty Seguros het vuile werk opknappen doen om vervolgens zelf de aanval te kiezen. Perez kon volgen en deed de klassementsleider in de laatste twee kilometer nog behoorlijk pijn. Heras verloor terrein, maar won toch meer dan twee minuten op Valverde.

,,Ik had een slechte dag'', bekende Valverde na afloop. Het is goed mogelijk dat ik de Vuelta vandaag heb verloren.'' Heras ging versnellen toen Valverde zijn ploeggenoot Garcia Quesada vroeg het tempo te laten zakken. Heras: ,,Ik heb een belangrijke stap gezet naar mijn eindzege. Ik ben er nog niet, maar het vertrouwen is terug.''