Een bourgondische netwerker

Jean de Schepper in een notendop: entrepeneur, risiconemer, bouwer van organisaties en people manager. Zo staat te lezen op zijn cv. ,,Een people manager is hij zeker'', zegt zijn secretaresse Charlotte Ditmar Jansse. ,,Jean neemt veel tijd voor zijn mensen. Daardoor krijgt hij altijd gedaan wat hij voor ogen heeft.''

Jean de Schepper (50) werkt sinds 1984 voor de Amerikaanse firma Johnson&Johnson Medical. Het bedrijf verkoopt een breed arsenaal aan medische instrumenten dat uiteenloopt van hechtmateriaal, knie-, heup- en schouderprotheses tot maagbandjes voor mensen met eetstoornissen. Afgelopen juni werd De Schepper, die van huis uit econoom is, algemeen directeur van de verkooporganisatie voor de Benelux. Sindsdien verdeelt de Belg zijn tijd tussen de twee kantoren die het bedrijf telt: in Amersfoort en Dilbeek, aan de rand van Brussel.

De Schepper is inderdaad een risiconemer, erkent business manager Brian Bruins, die werkt bij Cordis, een dochteronderneming van Johnson&Johnson Medical. Bruins kent De Schepper uit de tijd dat ze allebei bij Cordis werkten, eind jaren negentig. ,,Als Jean overtuigd raakte van een technologie die nog in ontwikkeling was, stak hij zijn nek uit om van de grote bazen geld te krijgen. Samen met universiteiten zette hij vervolgens studies op om het nut van zo'n technologie te bewijzen.'' Dat gebeurde bijvoorbeeld bij de ontwikkeling van brachytherapie, een technologie waarbij een radioactieve bron vlakbij, of in, een vernauwd bloedvat wordt geplaatst zodat de vernauwing van dichtbij, en zonder al te veel schade aan het omliggende weefsel, te bestralen is. Toen die technologie commercieel gezien toch niet interessant genoeg bleek, stortte De Schepper zich op een nieuwe therapie om beschadigd hartspierweefsel te herstellen.

Bruins omschrijft zijn vroegere collega als een relaxte en tegelijkertijd gedreven persoon. ,,Als Jean ergens mee bezig is, wil hij er meteen alles van weten'', aldus Bruins. ,,Hij leert de wetenschappelijke pioniers persoonlijk kennen, om ze uiteindelijk voor zijn karretje te kunnen spannen als dat nodig is.'' Bruins zegt onder de indruk te zijn van de medische kennis van De Schepper. Zijn oud-collega spreekt bovendien vier talen vloeiend: Frans, Duits, Nederlands en Engels.

De Schepper is ook entrepeneur. Geweest. Van 1993 tot 1998 heeft hij, samen met twee investeerders, geprobeerd een farmaceutisch bedrijf op te zetten. Dat mislukte. Hij keerde daarna weer terug bij zijn oude werkgever.

Is de Belg tenslotte ook nog een bouwer van organisaties, zoals zijn cv vermeldt? ,,Hij is vooral een bouwer van netwerken'', zegt Christiaan de Wilde, die financieel directeur is bij de verkooporganisatie. ,,De klant staat bij Jean boven alles, of het nu om een patiënt, een arts, een overheidsambtenaar of een directeur van een ziekenhuis gaat'', zegt De Wilde. ,,Voor mij zijn niet alle klanten even rendabel, maar Jean heeft daar lak aan. Hij maakt gewoon tijd voor ze. Daardoor heeft hij een uitgebreid netwerk en kan hij overal binnenkomen.''

Zo kreeg De Schepper het drie jaar geleden in Frankrijk voor elkaar om een ziekenfondsvergoeding los te peuteren voor de nieuwe, zogeheten stent van Cordis. Dat is een uitzetbaar, stalen buisje dat wordt gebruikt bij de behandeling van vernauwde kransslagaders. ,,De vergoeding kwam er omdat hij mensen bij de overheid kent'', zegt De Wilde. Volgens hem is de toepassing van de stent in Frankrijk flink gestimuleerd door de vergoeding.

De Wilde vindt wel dat De Schepper vaak omslachtig en wollig spreekt. ,,Ik noem hem wel eens gekscherend Jean le Créateur, omdat hij graag verhalen vertelt. Zelfs als hij bij zijn bazen zit. Dat zou ik niet doen.'' Het zal te maken hebben met zijn joie de vivre, zegt Brian Bruins. De Schepper houdt van goed eten en drinken. Hij komt graag in chique restaurants, daar ontmoet hij zijn klanten ook vaak. De Wilde is het met Bruins eens. ,,Jean heeft een aantal favoriete restaurants in Anderlecht, tegenover de slachthuizen.'' Volgens hem was De Schepper vroeger een echte vleeseter. ,,Ik heb wel eens meegemaakt dat hij een kilo rood vlees wegat. Verbazingwekkend.''

Financieel directeur De Wilde meent dat De Schepper nu op zijn eindstation is beland. ,,Jean heeft geen verdere ambitie.'' De Schepper geeft zelf toe dat hij een passie heeft voor chirurgische ingrepen. Als hij alles nog eens over zou kunnen doen, ging hij geneeskunde studeren.