`Cloud Atlas' van Mitchell sterk favoriet

Literaire zwaargewichten bezetten, zoals algemeen voorspeld, drie van de zes plaatsen op de gisteren gepubliceerde short list voor de Booker Prize.

Alledrie, David Mitchell (Cloud Atlas), Alan Hollinghurst (The Line of Beauty) en Colm Toíbín (The Master), zijn eerder genomineerd voor de belangrijkste Britse boekenprijs, waaraan een cheque hangt van 50.000 pond (75.000 euro). Als het echter aan de twee grootste Britse wedkantoren ligt, die traditioneel weddenschappen aannemen op de uitslag (dit jaar op 19 oktober), leidt Mitchells roman – een mozaÏek van zes vertellers in zes tijdperken – riant de three-horse race. Ze geven hem een kans van tachtig procent om te winnen, een record in de geschiedenis van de prijs, ingesteld in 1969.

De drie outsiders zijn Achmat Dangor (Bitter Fruit), Gerard Woodward (I'll Go to Bed at Noon) en Sarah Hall (The Electric Michelangelo). Zij is de enige vrouw op de lijst, waarop niet-Engelsen dit jaar in de minderheid zijn. Toíbín is een Ier en Dangor een Zuid-Afrikaan, die opnieuw het tijdperk na de apartheid onder de loep neemt. De prijs staat open voor Engelstalige auteurs van de Britse eilanden en het voormalige Gemenebest. Amerikanen, tot ergernis van hun uitgevers uitgesloten, krijgen wel toegang tot de nieuwe Man Booker Prize for International Fiction, die in 2005 voor het eerst wordt toegekend.

Chris Smith, ex-minister van Cultuur, die de jury voorzit, had het over een ,,buitengewoon sterk'' eindklassement, maar de jury zei eerder dat ze bij de selectie veel ,,rommel moest weggooien''. In augustus ontstond een, alweer gebruikelijk, relletje nadat een reeks gevestigde namen de long list van 22 boeken niet gehaald bleek te hebben, onder wie V.S. Naipaul, A.L. Kennedy, Jonathan Coe, Jeanette Winterson en Louis de Bernières. De jury werkte zich daartoe door 115 ingezonden romans – twee per uitgever, plus eventuele boeken van eerder Booker-winnaars en genomineerden – maar vroeg zelf om zeventien romans extra ter beoordeling, waaronder het boek van Hall.

Het wekte gisteren verbazing dat het veelgeprezen debuut van Susannah Clarke, Jonathan Strange & Mr Morrell, de short list niet gehaald bleek te hebben. Onder de zes finalisten bevinden zich opmerkelijk genoeg twee boeken waarin de Amerikaanse schrijver Henry James (1843-1916) figureert. Hollinghurst schrijft over een James-specialist in homokringen tijdens de Thatcher-jaren, Toíbíns Master is James zelf.