Winstalarm Unilever door prijzenoorlog

Unilever, een van de grootste levensmiddelenbedrijven ter wereld, voorziet een daling van de winst in het lopende halfjaar. Dat komt door de felle prijzenoorlog in Europa en Azië en tegenvallend zomerweer.

Vanochtend liet de producent van merken als Knorr, Omo, Dove en Blue Band weten dat de winst per aandeel dit jaar niet met 10 à 13 procent zal stijgen, maar met een ,,laag enkelvoudig cijfer'', ruwweg 0 à 3 procent. ,,We zijn erg teleurgesteld'', zei aankomend bestuursvoorzitter P. Cescau.

Op de Amsterdamse effectenbeurs daalde de koers van het aandeel Unilever met ruim 6 procent tot 46,92 euro. Daarmee was dit fonds de grootste daler van de toonaangevende AEX-index.

Hoofdoorzaak van de afnemende winst is de prijzenoorlog. Die houdt aan in Europa (Frankrijk, Groot-Brittannië, Duitsland en Nederland) en heeft zich de laatste maanden uitgebreid tot India en Japan. Met name op gebied van wasmiddelen (Omo) en shampoos (Sunsilk) verhevigde de concurrentie, liet Unilever vanochtend weten.

Verder krijgt Unilever meer last van de opkomst van huismerkproducten in Europa en Azië. Huismerken worden gefabriceerd onder de eigen namen van supermarktketens. Vorige week kondigde Albert Heijn prijsverlagingen aan van zijn huismerken, waardoor het prijsverschil met A-merken oploopt. Andere supermarktbedrijven zeiden Albert Heijn daarin te volgen. Ook heeft Unilever last van discountformules als Aldi en Lidl.

Tweede reden om de winstprognose te verlagen is de slechte zomer in Europa. Die drukte de omzet van ijs (Ola) en ijsthee (Lipton). Unilever verkocht deze zomer tot nu toe 15 procent minder ijs dan in 2003, toen de weersomstandigheden veel gunstiger waren. ,,In veel landen was het de slechtste zomer sinds lange tijd'', zei Cescau. Bovendien had Unilever ook op dit terrrein veel last van de opkomst van huismerken.

Unilever wil de omzet vanaf oktober een impuls geven door de komende maanden extra geld uit te trekken voor reclame. Dit zal de winst drukken in het tweede halfjaar, liet het bedrijf weten. Het bedrijf kon niets zeggen over de winst in 2005.

Om de winst in de toekomst te verbeteren heeft de onderneming besloten de uitvoering van zijn herstructureringsoperatie `Simplificatie', die deze zomer werd aangekondigd, te versnellen. Samenvoeging van alle werkmaatschappijen binnen één land zou vanaf 2006 een jaarlijkse besparing moeten opleveren van 700 miljoen euro. ,,Die besparing moet eerder worden gerealiseerd'', meent co-bestuursvoorzitter A. Burgmans.

vraaggesprek: 11