`Wij betalen mee aan prijzenoorlog'

Unilever voorspelt fors lagere winst. Slecht weer en prijzenoorlogen zijn de oorzaken. ,,Deze markt hadden we niet voorzien.''

De winst van het Nederlands-Britse levensmiddelenbedrijf Unilever neemt dit lopende halfjaar niet toe, maar af. Dat komt door de heviger prijzenoorlog in Europa en Azië en het slechte weer in Europa.

Andere oorzaak voor de winstwaarschuwing van vanochtend is het slechte weer in Europa. Daardoor verkocht het bedrijf deze zomer minder ijsthee (Lipton) en 15 procent minder ijs dan vorig jaar. Net als de Amsterdamse beurs (koersdaling 6 procent), was de raad van bestuur vanochtend ,,erg teleurgesteld'', ook één van de twee bestuursvoorzitters van Unilever, Antony Burgmans.

Dit is de eerste winstwaarschuwing sinds u bij Unilever topman bent?

,,Ja, dat is waar. Uiteindelijk was het niet moeilijk de winstverwachting bij te stellen. Zeker nadat we werden geconfronteerd met het slechte weer in juli en augustus.''

De effecten van de regen in Noord-Europa op de verkoop van ijs en ijsthee werden niet gecompenseerd door prachtig weer in Zuid-Europa?

,,Nee, in juli was het weer in Zuid-Europa slecht en in augustus was het maar iets beter. In sommige landen hadden we te maken met het slechtste weer sinds mensenheugenis. Het was echt een uiterst beroerde zomer. Vorig jaar verkochten we 14 procent meer ijs dan normaal. Deze zomer was dat 6 procent minder dan normaal.''

De prijzenslag breidt zich uit?

,,In Europa blijft het consumentenvertrouwen laag. De prijzenoorlogen in de supermarkten zetten door. Wij betalen een deel van die kortingsacties en dragen ook bij aan de blijvend lage prijzen.

,,De laatste maanden komt daar toenemende concurrentie in Azië bij. Met name in grote landen voor ons, als India en Japan. De concurrentie op gebied van wasmiddelen en shampoo neemt toe, vooral van Procter & Gamble en lokale huismerken. Deze marktomstandigheden hadden we niet voorzien.

,,Daarom hebben we besloten om meer geld uit te trekken voor reclame. Hiermee willen we onze merken versterken. Uit concurrentieoverwegingen zeg ik niet om hoeveel geld het gaat en welke producten we meer gaan promoten. We zullen in India, Japan en enkele Europese landen meer reclame maken. Nederland is daar ook bij.''

Moet u andere extra maatregelen nemen om het omzetdoel van 3 à 5 procent voor 2005 te halen?

,,We zeggen niets over 2005. Voor ons is het belangrijkste doel een verbetering van de cashflow (kasstroom, red.). En de omzetgroei mag niet onder de 3 procent komen. De herstructureringsoperatie `Simplificatie' die we dit jaar aankondigden, voeren we versneld uit. We hebben gezegd dat dit project vanaf 2006 700 miljoen euro aan besparingen oplevert. Dat zal eerder worden gerealiseerd, maar ik kan niet zeggen hoeveel eerder.''

    • Frits Baltesen