Europese golfers nog nooit zo sterk in strijd Ryder Cup

Het Europese team heeft gisteravond op verbluffende wijze de Ryder Cup gewonnen. De favoriet geachte Amerikanen werden op eigen bodem weggevaagd.

Uitgerekend Colin Montgomerie, dit jaar geplaagd door privé-problemen en allesbehalve in topvorm, bezorgde het Europese team het winnende punt in de 35ste Ryder Cup. De Schot, dankzij een wildcard van captain Bernhard Langer spelend in zijn zevende Ryder Cup, werd bij de achttiende green van Oakland Hills toegezongen: ,,Monty, Monty, Monty!''. Bernhard Langer, de Duitser die zelden zijn emoties blootgeeft, straalde van plezier. ,,Colin die het beslissende punt op de borden brengt, mooier kan niet. Hij heeft zoveel betekend voor het Europese golf'', sprak de winnende captain. De zege was binnen, maar Langer wilde meer: ,,We want to win big.''

Die wens kwam uit. Het Europese feest was al een klein uur aan de gang toen de laatste partij op hole 18 arriveerde. Padraig Harrington ramde een putt van een meter of tien in de hole voor winst in zijn partij tegen de Amerikaan Jay Haas. Het was een passend slot van een sensationeel verlopen Ryder Cup. Het ontbrak dit keer aan drama, aan een zinderende climax, maar het duel tussen de twaalf beste Europese en Amerikaanse golfers was andermaal memorabel. Niet eerder was de overmacht van Europa zo groot geweest: 18,5-9,5.

De twaalf singles begonnen gisteren met een 11-5 voorsprong voor Europa. De Amerikanen stonden voor een hopeloze missie, maar ze gingen furieus van start. In bijna alle partijen namen ze een voorsprong. Heel even hoopten de veertigduizend Amerikaanse toeschouwers op Oakland Hills op een nieuw wonder, een herhaling van de beruchte inhaalrace in 1999, toen een 10-6 achterstand werd goedgemaakt. Lang duurde die hoop niet. Tiger Woods won in de eerste single wel van Paul Casey. In de tweede partij klopte Sergio Garcia zonder al te veel moeite Phil Mickelson.

De jonge Spanjaard speelde een puike Ryder Cup met vier overwinningen en een gelijkspel. Ook Lee Westwood was goed voor 4,5 punten. In de singles versloeg de Engelsman Kenny Perry met een hole verschil. Omdat Davis Love III en Darren Clarke even daarvoor het punt hadden gedeeld, kreeg Montgomerie op hole 18 een putt van een meter om Europa op de benodigde 14,5 punten te brengen. De man die nog nooit een singlepartij heeft verloren in de Ryder Cup maakte geen fout.

`Monty' omhelsde Bernhard Langer, de captain die door zijn spelers op handen werd gedragen. De favoriet geachte Amerikanen dropen af. De kritiek in eigen land was de afgelopen dagen al ongenadig hard. Vooral Phil Mickelson moest het ontgelden. De Masters kampioen kon de verleiding niet weerstaan en tekende een week voor de Ryder Cup een sponsorcontract bij Callaway Golf: jaarlijks zeven miljoen dollar om met dat merk clubs te spelen. Zelfs de beste golfers van de wereld hebben tijd nodig om te wennen aan andere stokken.

Mickelson was dan ook geen schim van de speler die dit jaar excelleerde in de majors. Lefty kiest voor geld, niet voor zijn land, schreven de kranten. Ook captain Hal Sutton moest het ontgelden. In de pairings, wie speelt met wie in de fourballs en foursomes, had Sutton een ongelukkige hand. Zijn beslissing om Mickelson en Tiger Woods aan elkaar te koppelen werd gezien als een blunder. ,,Hoe kun je van iemand die drie keer gescheiden is ook verwachten dat hij twee mensen weet te koppelen die elkaar aanvullen en stimuleren'', schreef columnist Thomas Boswell van The Washington Post.

De Amerikaanse spelers hadden geen verklaring voor hun ontluisterende nederlaag. ,,Ik heb geen idee waarom de Europeanen altijd zo goed spelen in de Ryder Cup, als ik het wel zou weten zouden wij hetzelfde doen en dan nog iets beter'', sprak Tiger Woods die met twee winstpartijen en drie nederlagen andermaal teleurstellende. Het verschil tussen de Amerikanen en de Europeanen was in alle opzichten groot. De Europese spelers straalden plezier uit, ze genoten zichtbaar van het spelen in het mooiste golftoernooi dat er is. De Amerikanen maakten een gespannen indruk. Angst om weer te verliezen leek te overheersen. ,,We straalden niets uit, het leek wel of we er geen moment echt in geloofden,'' zei Hal Sutton.

Voor de Europese spelers is de verklaring van hun succes – vier keer winst in de laatste vijf ontmoetingen – heel simpel: ze spelen als een team, iets wat de Amerikanen maar niet schijnt te lukken. Het grote verschil tussen de Europese en de Amerikaanse Tour heeft er waarschijnlijk alles mee te maken. Op het Europese wedstrijdcircuit reizen de spelers vaak samen, ze verblijven in hetzelfde spelershotel en ze eten ook met elkaar. Op de Amerikaanse Tour, waar veel meer geld valt te verdienen, gaat het er anders aan toe. De toppers arriveren in een privé-jet, na de ronde vluchten de spelers weg van de baan, er is veel minder onderling contact.

Om eens in de twee jaar tijdens die ene week van de Ryder Cup een hecht team te vormen is dan te veel gevraagd. Volgens de Amerikaanse media komt daar nog iets bij: de Amerikaanse spelers zijn te rijk, te volgevreten, te verwend om in de Ryder Cup alles te geven. Het zou kunnen, maar de belangrijkste reden voor de ontluisterende nederlaag op Oakland Hills was toch echt het goede spel van Europa. ,,Dit is misschien wel het beste Ryder-Cupteam waarin ik heb gespeeld'', meende Colin Montgomerie. ,,We kenden geen zwakke plekken.'' Alle twaalf spelers hadden een bijdrage in de score van 18,5 punten.

Over twee jaar krijgt Amerika kans op revanche, in Ierland op de K-Club. Europa zal niet meer onderschat worden, verwacht de Amerikaan Phil Mickelson. ,,Ook al staan we hoger op de wereldranglijst en hebben we gezamenlijk veel meer majors gewonnen, ik kan me niet voorstellen dat we in 2006 weer de grote favoriet zullen zijn. De Europeanen spelen geweldig golf.''

Wijze woorden, maar twee jaar is een lange tijd en het geheugen van de Amerikaanse golffans doorgaans niet al te goed. De Ier Paul McGinley reageerde lachend: ,,Over twee jaar vinden we ongetwijfeld weer een manier om als underdog aan de Ryder Cup te beginnen.''

    • Gerard Louter