Spanjaard Heras leidt in Vuelta na ritzege

Roberto Heras is de nieuwe leider in de Ronde van Spanje. Gisteren won de kopman van Liberty Seguros de koninginnerit in de Vuelta, een bergetappe in het zuiden van Spanje die eindigde bij het observatorium net onder de top van de Calar Alto.

Aan het einde van de twaalfde etappe maakte Heras een einde aan de onafgebroken reeks dagen waarin renners van het Amerikaanse US Postal in de goudkleurige leiderstrui reden, onder wie Max van Heeswijk, de Nederlander die inmiddels de Ronde van Spanje al heeft verlaten.

Tweevoudig Vueltawinnaar Heras (2000 en 2003) kwam als eerste boven. Op ruim een minuut van de kleine renner werd zijn landgenoot Santiago Perez tweede, gevolgd door een andere Spanjaard, Francisco Mancebo.

De wedstrijd werd beslist op de flanken van de Calar Alto. De Spanjaard Francisco Jose Lara reed nog voorop maar achter hem voltrok zich in eerste instantie een boeiende afvalrace. Als kopman van Liberty Seguros plaatste Heras zijn ploeggenoten Isidro Nozal en Marcos Antonio Serrano aan kop van de groep waaruit Landis al snel wegviel net als bijvoorbeeld de Italianen Damiano Cunego en Stefano Garzelli en de Spanjaard Manuel Beltran. Van het Nederlandse contingent hield Thorwald Veneberg het het langst vol. De renner uit de ploeg van Rabobank, die nog geen contract heeft voor volgend jaar, finishte uiteindelijk als 31ste.

De Spanjaard Alejandro Valverde, dinsdag slachtoffer van een valpartij, bleef in het spoor van de renners van US Postal. Hij viel zelfs even vergeefs aan, maar toen Heras zeven kilometer onder de top demarreerde, moest ook het supertalent van Kelme passen, al hield hij de schade (1.27) nog beperkt.

,,Ik heb niet zo veel verloren. Het lichaam is redelijk hersteld, maar Heras heeft nu natuurlijk wel betere vooruitzichten op de eindzege dan ik'', zei Valverde nadat hij als vierde was gefinisht. Nog voor hem bleven de verrassende Spanjaard Santiago Perez van Phonak en diens landgenoot Francisco Mancebo, de kopman van Illes Balears. Mancebo staat tweede in het algemeen klassement op 35 seconden van Heras.

Heras is er alles aan gelegen een veilige voorsprong op te bouwen alvorens hij over anderhalve week op de slotdag in Madrid aan de afsluitende individuele tijdrit over 28 kilometer begint. De man die Mancebo en Valverde als zijn voornaamste concurrenten beschouwt, was tevreden met de marges die hij opbouwde. ,,Ik heb nooit aan de dagzege gedacht of aan de leiderstrui. Ik wilde alleen maar tijdwinst boeken op de concurrenten voor het algemeen klassement.''

Vandaag rijdt het peloton naar Malaga, in een vlakke etappe met kansen voor de sprinters.

Thomas Dekker heeft gisteren de tweede etappe in de Ronde van Rijnland-Palts gewonnen. De 20-jarige renner, als stagiair mee met de profploeg van Rabobank, kwam na 174 kilometer alleen aan in Mainz. Ruim een minuut na de ritwinnaar werd de Duitser Danilo Hondo tweede. Hij maakte deel uit van de kopgroep, waaruit Dekker tien kilometer voor de streep was ontsnapt. De Australiër Luke Roberts behield de leiderstrui. In de kopgroep reed ook Erik Dekker, die in de vijfdaagse rittenkoers zijn vorm aan het herwinnen is na een val. Hij werd vijfde.