Oud-topman Shell: ik heb correct gehandeld

De voormalige topman van de Koninklijke/Shell Groep, Sir Philip Watts, vindt dat hij correct heeft geopereerd in de zaak van de reserves. Dat zegt hij in een gisteren afgegeven schriftelijke verklaring.

Hij reageerde daarmee voor het eerst na zijn vertrek op deze zaak. Shell moest dit voorjaar 23 procent van zijn bewezen reserves afboeken. Watts werd in maart gedwongen zijn functie op te geven.

Watts stelt steeds te zijn afgegaan op het oordeel van interne en externe toezichthouders en deze hebben nooit gewezen op onjuistheden in de cijfers, aldus de oud-topman in de verklaring.

Sindsdien is Watts in diverse onderzoeken gekritiseerd. Een door Shell gepubliceerd extern rapport beschreef dat hij in strijd met de regels van de Amerikaanse beursautoriteit SEC het probleem van de reserves voor zich uit schoof om zo tijd te winnen. In onderzoeken van de SEC en diens Britse evenknie FSA, stond dat hij tegenvallende cijfers over reserves intern krachtig van de hand wees, om daarna veel gunstiger cijfers te publiceren.

De onderzoeken brachten overigens allemaal aan het licht dat Watts over de reserves al enkele jaren op voet van oorlog leefde met zijn kandidaat-opvolger Walter van de Vijver, die in maart ook moest vertrekken.

In een brief aan de FSA, gisteren vrijgegeven door het Britse advocatenkantoor Herbert Smith, wijst Watts erop dat hij niet is gehoord door de FSA voordat de toezichthouder deze gegevens publiceerde. Hij meent dat de FSA daarmee onjuist heeft gehandeld.

Dit FSA-document werd, gelijktijdig met een vrijwel identiek rapport van de SEC, vorige maand gepubliceerd in het kader van een schikking die SEC en FSA hebben getroffen met Shell als onderneming. Shell betaalde hiervoor 120 miljoen dollar (98,4 miljoen euro) en 17 miljoen pond (25 miljoen euro), zonder overigens schuld te bekennen. De onderzoeken van de FSA en de SEC lopen echter nog door, en behelsen onder meer de individuele verantwoordelijkheid van Watts en Van de Vijver.

Waarnemers wijzen erop dat de vechtlust die uit de verklaring van Watts blijkt, voor Shell ongunstig kan uitpakken. In de omgeving van Watts en Van de Vijver is eerder opgetekend dat de twee, die tot nu toe alleen schriftelijke verklaringen hebben afgegeven, het bedrijf verder kunnen schaden door nieuwe details over de reserveszaak vrij te geven.