Een golftoernooi met spreekkoren

Vanmiddag is op de golfbaan van Oakland Hills bij Detroit de Ryder Cup begonnen, het tweejaarlijkse treffen tussen de beste golfers van Europa en de VS. De emoties zullen ook dit keer hoog oplopen.

De 35ste Ryder Cup had niet mooier kunnen beginnen: Tiger Woods en Phil Mickelson spelen de `openingsfourball' tegen het Schots-Ierse duo Colin Montgomerie en Padraig Harrington. De beslissing van de Amerikaanse captain Hal Sutton om Woods en Mickelson aan elkaar te koppelen is saillant. Woods en Mickelson staan niet bepaald bekend als vrienden; daarvoor is de rivaliteit tussen de twee beste golfers van Amerika te groot. Sutton sprak grote woorden om zijn controversiële beslissing te rechtvaardigen. ,,History needed it, the fans needed it and they needed it.''

Sutton verklaarde zijn opvallende keuze ook door te wijzen op het vermeende gebrek aan teamspirit bij de Amerikanen. ,,Het idee leeft dat de Europeanen meer een team zijn in de Ryder Cup, een betere eenheid vormen. Door Tiger en Phil aan elkaar te koppelen, wil ik duidelijk maken dat iedereen bij ons met iedereen kan en wil spelen.'' Uiteraard verkondigden Woods en Mickelson helemaal achter de keuze van hun captain te staan. ,,We zijn opgewonden en kunnen niet wachten om samen de baan in te gaan.''

De kans is groot dat Woods en Mickelson ook 's middags in de foursomes (de spelers slaan om en om met dezelfde bal) zij aan zij zullen spelen. Mickelson oefende eerder in de week met het type Nike-bal waar Woods mee speelt.

Sutton rekent op punten van zijn sterrenkoppel. Twijfel over de uitslag zegt de Amerikaanse captain sowieso niet te kennen. ,,De gedachte dat we hier kunnen verliezen is nog geen seconde bij me opgekomen.'' Het zelfvertrouwen van Sutton, het type Amerikaan dat het volkslied laat spelen op zijn huwelijk, is aan de ene kant verklaarbaar. Zijn team is op papier veel sterker. De Amerikanen hebben tien spelers uit de top-25 van de wereld in de gelederen, de Europeanen vier. Niet één speler uit het Europese team heeft een major gewonnen, de Amerikanen zijn samen goed voor twaalf majors. Over de uitslag zegt het niets, want reputaties tellen niet in de Ryder Cup. Tiger Woods kan er over meepraten. De onlangs onttroonde nummer-1 van de wereld speelde vijftien partijen in de Ryder Cup, won er vijf, speelde er twee gelijk en verloor acht keer.

Woods lijkt de Ryder Cup vooral als een verplicht nummer te zien. Sutton probeerde zijn sterspeler te prikkelen door een vergelijking te maken met Jack Nicklaus, de beste golfer aller tijden en de man aan wie Woods zich spiegelt. ,,Jack heeft ook een geweldige status in de Ryder Cup opgebouwd, Tiger moet zich realiseren dat hij ook op zijn prestaties in de Ryder Cup zal worden beoordeeld.'' Woods stelde daarop tijdens een van de vele persconferenties de journalisten een vraag: ,,Kent iemand de conduitestaat van Nicklaus in de Ryder Cup uit zijn hoofd?'' Niemand gaf antwoord. ,,En hoeveel majors heeft Jack gewonnen?'' vroeg Woods. ,,Achttien'', riepen de journalisten meteen. Woods reageerde met een glimlach. Toch zal hij erop gebrand zijn punten te pakken voor het Amerikaanse team om een teleurstellend seizoen nog enige glans te geven.

Zoals altijd ligt de druk bij de Amerikanen. Zeker als ze in eigen land spelen wordt een nederlaag gezien als een blamage. Voor de Amerikaanse golffans zijn de Europese golfers inferieur. Dat de Amerikanen van de laatste acht edities er maar vijf hebben gewonnen, wordt gemakshalve over het hoofd gezien.

Europa is doorgaans sterker in de foursomes en de fourballs, de Amerikanen scoren beter in de singles. Twee jaar geleden werden de Amerikanen in de twaalf singles echter verpletterd. Over de uitslag van de Ryder Cup valt vooraf simpelweg niets zinnigs te zeggen, dat maakt het toernooi ook zo aantrekkelijk. Er valt geen dollar of euro te verdienen, toch staan de spelers met trillende handen op de eerste tee. Spelen voor je land, voor een team, golfers zijn het niet gewend. ,,Je maakt zo veel mensen gelukkig, je teamgenoten, je landgenoten, iedereen die voor Europa is'', zei een ontroerde Paul McGinley toen hij twee jaar geleden op The Belfry de winnende putt had gemaakt. Het idee dat je ook zoveel mensen ongelukkig kan maken als je faalt, zorgt ervoor dat veel spelers stijf staan van de spanning. De Amerikanen en de Europeanen zullen er ongetwijfeld even veel last van hebben. In beide teams spelen vijf rookies.

Volgens Colin Montgomerie, spelend in zijn zevende Ryder Cup, is het onzin om de Europeanen dit keer als underdogs te beschouwen. ,,Het zal heel zwaar worden, begrijp me niet verkeerd, maar we hebben een sterk team. Ik zal zeer teleurgesteld zijn als we de Cup niet mee terugbrengen naar Europa.''

Het is de vraag hoe de Amerikaanse toeschouwers zullen reageren op een dreigende nederlaag. De vorige Ryder Cup op Amerikaanse bodem in 1999 liep uit de hand. De emoties liepen hoog op toen Amerika een 10-6 achterstand in de singles omboog naar een 14,5-13,5 zege. Onder invloed van het rijkelijk stromende bier op the Brookline Country Club, scholden aangeschoten Amerikaanse toeschouwers Europese spelers uit. Spelersvrouwen werden lastig gevallen, voor het eerst werd gesproken van golfhooligans.

Mark James, captain van het Europese team in 1999, is bang dat het weer mis gaat. ,,Ik maak me zorgen want ik heb het gevoel dat er geen lessen zijn geleerd uit wat er mis ging in 1999'', zei James tegen de BBC. ,,De Amerikaanse golffans zullen alles doen wat nodig is om een nederlaag te voorkomen.''

De organisatie zal alles doen om de gemoederen tot bedaren te brengen. Een alcoholverbod is in ieder geval van kracht. De sfeer zal hoe dan ook intens zijn. De Ryder Cup is het enige golftoernooi waar spreekkoren te horen zijn. Zolang het blijft bij een massaal ,,USA, USA, USA!'', draagt het alleen maar bij aan de bijzondere sfeer van de Ryder Cup.